Albanie: Perdu Et Trouvé

Obtenir les faits.

"Que penses-tu de mon mur?" exige Ani Tare, assez fière de fierté. Pour être honnête, il n’ya rien de très imposant dans son rebord bas en pierre grise: je pouvais le sauter presque sans casser la foulée. Pourtant, elle a son propre pouvoir en tant que marqueur, un avertissement pour ceux qui pourraient approcher avec une intrusion dans leurs cœurs.

Tare a besoin de sa ligne dans le sable. Au sud du mur se trouve le parc national Butrint, récemment créé par l'Albanie, dont il est le directeur. Réparti sur des kilomètres carrés du sud de l'Albanie, juste au nord de la frontière grecque, c'est un paysage mielleux de collines et de petits lacs, entouré de montagnes et s'ouvrant sur les eaux bleues du détroit de Corfou et de la mer Ionienne.

Plus précisément, c'est aussi un musée à ciel ouvert des années 3,000 de civilisation humaine, étonnamment bien conservé, de l'âge du bronze au classique et à l'ottoman. La ville antique de Butrint, avec son théâtre grec hellénistique, ses thermes romains, son baptistère byzantin et ses forteresses vénitiennes, est au cœur de cette ville. Le site est romantique à la manière d'un XIIe siècle, à moitié immergé dans des bois de chênes et une émeute de vignes et de lianes.

La sensation d'une vallée perdue n'est pas une illusion, non seulement Butrint est un microcosme de l'histoire méditerranéenne, mais c'est aussi l'un des trésors culturels les moins connus d'Europe. L’isolement de l’Albanie au cours de l’année 40 sous le communisme, qui a abouti à 1992, l’a laissé sans aucune réserve face au développement qui a détruit de nombreux autres sites classiques. Cela fait de Butrint un atout presque inestimable pour l'un des pays les plus pauvres du continent. Mais il présente également des défis auxquels une Albanie démocratique doit désormais faire face pour la première fois.

Du mur, Tare et moi conduisons quelques centaines de mètres au nord, là où le sol rocheux tombe. Tout à coup, des maisons de béton et des parpaings à moitié construits se dressent à notre rencontre, remontant inexorablement la colline. C’est la ville de Ksamili, qui s’étend sans relâche alors que les spéculateurs construisent pour le profit et que les réfugiés économiques arrivent du nord. Bientôt, Ksamili fera pression sur le parc, avec seulement le mur entre eux. La pauvreté en Albanie est plus grave que celle d'autres anciens pays du bloc de l'Est qui luttent encore pour sortir d'un passé communiste, la rendant vulnérable à la corruption politique et au crime organisé. Butrint, bien qu’elle soit encore une voie secondaire sur la route touristique classique, est une source de lumière dans ce paysage sombre. Manipulé avec précaution, il pourrait devenir le moteur économique de la région.

Nous sommes partis au sud de Sarandë, une ville balnéaire joyeusement négligée située sur la côte méridionale de l'Albanie, lors d'un brillant matin de décembre. De l'autre côté du détroit de cette côte rocheuse, nous pouvons voir les villas de luxe de Corfou ronronner presque au milieu de la verdure de cette île. Alors que nos quatre roues motrices enfilent les collines au-dessus du lac Butrint, la brillance de l’étain brisée par les côtes sombres des lits de moules, nous passons devant un autre mur, celui-ci massif et menaçant. Il a été construit par les colons grecs quelques 2,500 il ya des années pour repousser les attaques du nord contre Corfou. En remontant la côte et en redescendant vers la mer, il coupe Butrint du nord, rendant ce promontoire défendable.

La ville surgit dans le Enéide, où il est décrit par le héros errant de Virgil comme "un Troie miniature". Des documents plus fiables remontent à la fin du septième siècle avant JC, et tous ceux qui sont passés par là semblent avoir laissé des traces. Les Romains sont arrivés au deuxième siècle avant JC, construisant de nouvelles banlieues, un aqueduc et des bains publics. Les Vénitiens, en résidence d'environ 1386, ont quitté un château perché sur une colline, une tour de défense et une solide forteresse à trois coins. Les Ottomans, collectionneurs d’argent enthousiastes, ont légué un poste de douane à l’embouchure du canal. On pense qu'un autre bastion a été construit par Ali, pacha d'Ioánnina, qui a déplacé Napoléon à 1798, bien qu'il y ait des soupçons qu'il pourrait aussi être vénitien et sa cour fermée autrefois un petit port. De telles confusions semblent inévitables, les couches de l'histoire y sont si riches.

Les principales contributions esthétiques du XIIe siècle sont les boîtes à piliers des artilleurs creusées dans toutes les collines, une mesure de la paranoïa du dictateur de longue date Enver Hoxha. Des milliers d’entre eux jonchent encore le sol de l’Albanie comme des champignons vénéneux, rappel sinistre d’un temps très sombre. Pourtant, l'insularité de l'Albanie a probablement sauvé Butrint. "Ce qui le distingue des autres sites de la Méditerranée, c'est que le XXe siècle l'a laissé tranquille", explique l'archéologue Sally Martin, chef de projet pour la fondation Butrint basée à Londres. "Ce n'est pas un moulin touristique comme Ephèse ou Pompéi."

Maintenir le paysage vierge de Butrint, promouvoir un tourisme durable et entreprendre des recherches actives sont les principales missions de la fondation. Il a été mis en place dans 1993 par deux pairs anglais, Lord Rothschild et Lord Sainsbury de Preston Candover. Rothschild, qui passait l'été chez lui à Corfou, était fasciné par l'ancienne ville inaccessible de la côte lointaine. La fondation a été un facteur majeur pour assurer l'avenir de Butrint. À sa demande, le gouvernement a créé le parc national de 2000. Les fouilles, qui ne couvrent encore qu'une petite partie du site, ont été étendues. La fondation a ramené l'aide d'autres groupes - y compris la Banque mondiale et le Packard Humanities Institute basé en Californie - et a persuadé l'UNESCO de déclarer que la zone entière était un site du patrimoine mondial.

Errant Butrint aujourd'hui, accompagné uniquement du son des oiseaux et du clonage occasionnel d'une clochette au loin, il est facile de voir ce qui a captivé Lord Rothschild. C'est un cadre que Homère aurait pu reconnaître, ou Jules César, qui l'a jeté avec Pompée à proximité avant de poser ses soldats à Butrint, au grand dam des grands locaux. Une grande partie de la vieille ville grecque reste, depuis les murs imposants, jusqu’à une porte monumentale qui aurait pu être embrassée par les Enée reconnaissants, au beau théâtre niché contre la colline, avec de la place pour les spectateurs de 2,500. Il y a aussi des merveilles de périodes plus récentes, le plus impressionnant étant un baptistère byzantin du sixième siècle, le plus grand à l'est de l'Adriatique après Sainte-Sophie.

Tare et moi prenons le vieux traversier à travers le chenal, puis nous conduisons dans la plaine, longeant de petits étangs et des collines basses, en direction du lac Butrint. Nous passons des bergers avec leurs troupeaux et attisons des vols de hérons gris et blancs. Après une demi-heure de traversée de cours de ferme et de traversée de ruisseaux, nous émergons sur la rive est du lac. Il y a deux maisons ici, chacune dans un état de délabrement similaire: l'une est une villa moderne lancée illégalement par un investisseur grec, arrêtée à mi-construction; l'autre, une ruine plus ancienne d'un ancien millésime romain. Il est difficile de blâmer le grec pour son effronterie. Le site de sa villa inachevée, surplombant le lac immobile du vieux Butrint, est magique. Mais pour Tare, il ne s’agit que de la preuve que les forces extérieures empiètent sur le parc.

Il y a environ cinq ans, les sociétés étrangères étaient notre grand ennemi. Le gouvernement avait accordé une demi-douzaine de concessions pour la construction de grands hôtels et de casinos autour de Butrint, dont un dans la zone qui est maintenant le parc. Dans 1997, cependant, l’effondrement d’une série de systèmes bancaires pyramidaux a plongé le sud de l’Albanie dans l’anarchie; cela et la guerre dans le Kosovo voisin ont effrayé les investisseurs étrangers. Mais les développeurs locaux sont apparus à leur place, désireux de tout construire, des bars et des restaurants aux hôtels et aux maisons privées du parc. "Ils ont de l'argent et ils veulent construire", dit Tare. "Ils ne perçoivent pas ce que nous faisons dans ce domaine à long terme. Ils voient de l'argent rapidement."

En conséquence, Tare et ses six gardes forestiers sont autant des policiers que des gestionnaires de parc. Une loi qui lui donnerait le pouvoir de mettre un terme au développement illégal est à l'étude au parlement albanais. Jusqu'à ce qu'il passe, son seul pouvoir est celui de la persuasion, bien qu'il soit plus persuasif que la plupart des gens en tant que grand ours d'une figure dans un pays de petits hommes. Il a arrêté les constructeurs sur leurs traces, poussé les chasseurs à chercher leur carrière ailleurs et empêché les pêcheurs de dynamiter les eaux. Il a même extrait une tête de marbre pillée de Livia, épouse de l'empereur Auguste, des griffes d'un antiquaire new-yorkais et l'a ramenée à la maison.

Tare concède que Butrint est toujours difficile à vendre localement. Après tout, c'est un pays avec un gouvernement central faible, une économie effroyable et des jeunes qui risquent leur vie pour s'évader sur des bateaux à moteur de minuit vers l'Italie en quête d'une vie meilleure. Naturellement, de nombreux citoyens sont impatients de trouver un emploi et de se développer. Mais Butrint a besoin de temps. "Si les Albanais peuvent voir que la conservation est dans leur propre intérêt économique, ils nourriront l'oie d'or au lieu de la concrétiser", a déclaré Sir Patrick Fairweather, ancien ambassadeur britannique en Albanie, qui dirige la fondation. Il croit que l'acceptation arrive, tout comme Tare. Le nombre de visiteurs a diminué pendant la guerre du Kosovo, mais il est remonté à 28,000 l’année dernière, y compris les touristes étrangers de 8,000, la majorité d’entre eux venant de Corfou. Le parc a également organisé des événements spéciaux tels que des soirées d'opéra et un festival de flûte pour les bergers de toute l'Albanie qui ont rempli à nouveau le théâtre antique.

Il y a plus à venir. Tare parle avec espoir d'organiser des excursions en bateau autour du parc; des visites de la nature et des randonnées à pied et à cheval; des plongeurs professionnels parcourent maintenant les profondeurs des galères romaines et des navires de guerre vénitiens. Plus révélateur, des plans sont en cours pour transformer Ksamili et le petit village de Vrina au sud en points d’entrée du parc, avec des stands de souvenirs, des bars et des restaurants, et les emplois qui les accompagnent.

Avec de la chance, l’exemple d’un Butrint réussi et bien manipulé pourrait se répercuter au-delà de son propre arrière-pays. Le sud de l'Albanie a un potentiel énorme pour les touristes, sinon les routes ou les hôtels pour y faire face. De l'autre côté des montagnes musclées à l'est de Sarand, se trouve la charmante ville ottomane de Gjirokast, un vieux quartier de Byron et une vue qui vaut le détour effort nécessaire pour l'atteindre. Vers le nord de Sarandë, en parcourant les kilomètres de 60 jusqu'à la ville de Vlorë, se trouve l'une des dernières grandes côtes préservées d'Europe, avec d'anciens villages surplombant des collines luxuriantes et des plages dorées presque vides.

L'Albanie devra tôt ou tard décider comment gérer ces richesses. Si ses politiciens et ses planificateurs veulent connaître l'impact du mauvais choix, ils n'ont qu'à jeter un coup d'œil au parking géant qu'est la Costa del Sol en Espagne. Butrint pourrait représenter un modèle tout à fait plus heureux pour l’avenir. Aller sur cette voie ferait sourire Énée lui-même.

John McLaughlin couvre les voyages et les affaires internationales depuis sa base à New York.

Les faits

La route la plus simple vers Butrint, si vous n'êtes pas prêt à affronter les six heures de route de la capitale, Tiranë, est le trajet en ferry d'une heure depuis Corfou.

L'Albanie du Sud manque encore de bons hôtels, mais il existe des options intéressantes. Essaie le Brigade des stupéfiants (Butrinti Rd., Km. 2, Sarandë; 355-30 / 9462-22110; doubles de $ 50), sur la route côtière, ou Livia (Qyteti Antik, Butrint; 355-30 / 9467-55858; doubles de $ 25), juste en dehors de la ville antique.

L'option Fondation Butrint (www.butrintfound.dial.pipex.com) est une bonne source d'informations sur le parc national.

Au moment de mettre sous presse, le département d’Etat américain révisait son avertissement de voyage pour l’Albanie, publié en juin, afin de refléter les récentes réductions du taux de criminalité dans le pays. Consultez travel.state.gov pour les mises à jour. Les visiteurs doivent bien sûr prendre les précautions habituelles.