L'Anguille Des Marais Asiatique De Floride

Les Everglades sont le cœur sauvage de la Floride, où vivent des marécages de cyprès, des labyrinthes de mangroves et des prairies humides qui s'étendent à perte de vue. Ils approvisionnent en eau les citadins et les fermiers du sud de la Floride et sont la pierre angulaire d’innombrables plantes et animaux: les serpents indigo, les cerfs-volants à queue d’hirondelle, les alligators et la panthère de Floride.

Mais les Everglades abritent également des intrus comme les poissons-chats d’Afrique qui peuvent ramper hors de l’eau et se faufiler dans l’herbe après la tombée de la nuit et des crapauds marins des tropiques qui sautent sur les porches et la nourriture des chiens. Il y a des perroquets du Honduras, des iguanes d'Amérique centrale et des tatous du sud-ouest américain.

Maintenant, il y a quelque chose de pire.

Il s'appelle l'anguille des marais d'Asie et il a peu d'ennemis naturels en Amérique du Nord. Récemment découverts dans les canaux qui bordent le parc national des Everglades, un million d’hectares, ces créatures amphibies pourraient détruire l’équilibre écologique délicat des zones humides du sud de la Floride.

L'anguille des marais olive Monopterus albus, a un appétit vorace. Il aime particulièrement les ménés, les têtards et les insectes - l'approvisionnement en nourriture des poissons, des reptiles, des amphibiens et des oiseaux indigènes.

Les anguilles des marais sont bonnes au sexe. Dans le climat tempéré du sud de la Floride, ils s'accouplent toute l'année. Une femelle peut pondre des centaines d'oeufs à la fois. Comme quelques autres espèces aquatiques, les anguilles peuvent être femelles et se transformer en mâles, assurant ainsi la survie de la race. Ils protègent leurs jeunes de manière plus agressive que les poissons indigènes et sont connus pour manger la progéniture des espèces indigènes.

Prédateurs nocturnes, ils peuvent atteindre trois pieds et sont pratiquement indestructibles, ce qui explique pourquoi le biologiste du US Geological Survey, Leo Nico, se trouve sur une rive du canal du nord de Miami avec son équipe de scientifiques. "Nous ne voulons pas être alarmistes", dit Nico, "mais nous sommes très inquiets pour cet animal."

Leo Nico étudie les moyens d’éradiquer les anguilles des marais, qui se reproduisent à un rythme qui rend la plupart des méthodes de contrôle inefficaces. Empoisonner l'eau ne fonctionne pas; ils sortent de l'eau leur museau à deux trous et respirent de l'air frais. Les explosifs ne les tuent pas; les ondes de choc ne peuvent pas briser les grandes vessies d'air des anguilles. Les bassins de drainage et les lacs ne sont pas pratiques. Même si c'était le cas, les anguilles disparaissaient après la tombée de la nuit - à travers la terre ferme - et trouvaient un nouveau repaire humide. "Nous cherchons une faille dans leur armure", dit Nico, mais il n'est pas optimiste. Des milliers d'anguilles asiatiques vivraient aux États-Unis.

NOBODY SAIT QUE LES ELEMENTS DE BALAI SE SONT ICI, MAIS les experts peuvent deviner. En tant que quartier général du commerce des poissons tropicaux du pays, la Floride compte déjà plus d’une douzaine de créatures exotiques qui se sont échappées de leurs cages ou de leurs réservoirs ou ont été libérées. Parmi ceux-ci, on trouve le poisson-chat blindé d'Amérique du Sud, laid et brun, vendu pour sucer les algues sur le verre de l'aquarium.

Les anguilles des marais, considérées comme un mets délicat dans certaines régions d’Asie, sont parfois disponibles en direct sur les marchés de Miami. Les scientifiques soupçonnent que les animaux ont été délibérément libérés dans les canaux pour se reproduire. Ils sont adaptés à l'environnement et on pense également qu'ils peuvent tolérer des températures extrêmes. "Cela signifie qu'ils pourraient se propager à travers les États-Unis", estime Nico. Jusqu'à présent, une petite population d'anguilles des marais a été trouvée dans un étang au nord d'Atlanta. Nico a découvert un autre groupe d'anguilles vivant dans un fossé près d'une ferme de poissons tropicaux à l'extérieur de Tampa. La population la plus récente a été repérée dans un canal à moins d’un kilomètre du parc national des Everglades.

Le parc, bien sûr, ne représente qu’une petite partie du système des Everglades, qui commence en fait par une chaîne de lacs près d’Orlando. Le système serpente ensuite vers le sud le long de la rivière Kissimmee, à travers le lac Okeechobee et le marécage Shark River, avant de se jeter dans le parc.

Le cœur des Everglades, connu sous le nom de rivière d'herbe, reste largement intact. Certains miles 50 de long et 30 de largeur peuvent atteindre quelques mètres de profondeur pendant la saison des pluies ou être secs en hiver. Aucune anguille n'a été trouvée dans la rivière d'herbe. S'ils devaient arriver, cependant, ils seraient dans le nirvana des marais, où la nourriture est abondante et l'herbe constitue un endroit parfait pour se reproduire et se cacher. Ils pourraient même survivre à la sécheresse en s'enfouissant dans la boue.

À titre expérimental, Nico a déjà gardé une anguille vivante loin de l’eau et de la nourriture pendant un mois. "Ça s'est bien passé", dit-il.

Je me lève sur le bord des Everglades et j'ai passé une grande partie de ma carrière à écrire à leur sujet. J'ai eu la chance de toucher une panthère de Floride, d'examiner des nids de crocodiles, de nager avec des lamantins et de traverser des alligators en canoë.

Il y a un demi-siècle, mon père et moi aimions conduire dans les Everglades avec son Nash bleu délavé, se garer dans les mauvaises herbes et pêcher l'achigan à grande bouche, le poisson-chat et le bluegill. Certes, nous avons gardé les yeux ouverts pour les mocassins et les gators d'eau, mais au moins ils appartenaient ici.

Lorsque Leo Nico m'invite à une chasse à l'anguille, j'ai des sentiments mitigés, à la fois de curiosité et de répulsion. À mon grand désarroi, ses terrains de chasse se sont avérés être Snake Creek, un canal où mon frère et moi avions l'habitude de pêcher à l'adolescence. La voie navigable est à distance de jeu du Pro Player Stadium, où jouent les Florida Marlins et les Miami Dolphins.

Je regarde Nico et une dizaine de chercheurs monter dans un bateau équipé d'une unité de pêche aux électrochocs. Ils utilisent des électrodes, suspendues à des poteaux comme des brins dans une vadrouille, pour zapper l’eau avec des volts d’électricité 800. Lorsque le poisson étourdi fait surface à la proue du bateau, tournoyant à l'unisson, Nico les ramasse avec un filet.

Sur la rive, il jette ses prises dans divers conteneurs. Il a assommé une poignée de bars noirs et de bluegills indigènes à grande bouche, qu'il ramène vivants dans l'eau. Mais une grande partie de ses prises, créatures qui se reproduisent maintenant dans le sud de la Floride, sont originaires de pays étrangers.

Les assistants parcourent les conteneurs pour les anguilles. Ils n'ont pas besoin de regarder longtemps. Rondes et musclées, les créatures qui se tortillent sont presque impossibles à tenir. Ils ne mordent pas; ils glissent simplement et se tortillent dans leurs efforts pour s'échapper. "Je viens juste de maigrir", crie un assistant, les mains dégoulinantes de mucus que les anguilles excrètent. "Ne laisse pas tomber les anguilles dans l'herbe!" Nico crie. "Ils vont rentrer directement dans le canal."

Un technicien de laboratoire moustachu vêtu d'une blouse de boucherie passe une petite partie de la queue de chaque anguille et la tend à Tim Collins, un généticien de l'Université internationale de Floride. Collins, qui étudie l’ADN des anguilles, a récemment découvert que les anguilles de Snake Creek provenaient de stocks chinois.

Après avoir anesthésié les anguilles, le technicien se met à taper sur la tête et les jette dans un sac en plastique noir. De retour dans son laboratoire de Gainesville, il enlèvera les os des oreilles. des anneaux dans les os peuvent indiquer l'âge de l'anguille. Les corps sont placés dans des sacs séparés afin que le contenu de l'estomac puisse être étudié pour déterminer ce que les animaux ont mangé.

Au cours de la journée, le bateau ressort une fois de plus et revient; les poissons sont comptés et identifiés. Quelqu'un entre dans un seau et se retire ...haleterun enfant humain! Non, juste une poupée jetée. "C'est ce qui est cool dans le sud de la Floride", lance un scientifique. "Tu ne sais jamais ce que tu vas trouver."

Le poisson dominant parmi toutes les créatures non indigènes de cette prise est l'anguille asiatique. Dans une petite section de canal - un canal parmi des centaines dans le sud de la Floride -, l'escouade de Nico récolte des anguilles 50.

"Nous voyons les Everglades comme un château de cartes", déclare Bill Loftus, un écologiste de l’USGS qui travaille dans le parc national depuis deux décennies. "Le château de cartes peut sembler stable, mais nous ne savons pas ce qu'il faudra pour le faire s'effondrer. L'anguille pourrait l'être."

Dans leur pays d'origine, les anguilles des marais ne submergent pas leur environnement. Tout est en équilibre une variété d'oiseaux, d'animaux et de reptiles sont leurs prédateurs. Les parasites naturels les affaiblissent; les maladies les tuent généralement. Mais ici, dans le sud de la Floride, à part les alligators occasionnels, les gros poissons ou les grands hérons, les anguilles n'ont aucun ennemi, du moins, aucun ne le sait.

Dans quelques mois, Nico ramènera son équipe de Gainesville au sud de la Floride. Ils essaieront de tuer autant d'anguilles que possible dans le canal le plus proche du parc. L'électrocution sera leur arme de prédilection, mais les scientifiques sont pessimistes, à savoir que tuer des centaines d'anguilles par semaine fera beaucoup de bien. "Pourtant, nous devons essayer", dit Nico.

VERS UNE FIN DE JOURNÉE, QUELQU'UN PULLS D'UNE EAU DE LONGUE DURÉE à partir d'un seau et demande si je voudrais mieux faire connaissance.

Je ne suis pas faché. J'ai appâté des hameçons, des poissons éviscérés, pataugeant dans de la boue profonde et des tiques cueillies de ma propre chair. Un anguille des marais, après tout, est comme toute créature vivante, essayant juste de survivre.

Mais pourquoi ici?

Je regarde son corps gluant et dégoulinant, regarde ces yeux brillants et sans âme et secoue la tête.