Secrets Cachés Sur L'Île De Vieques

Un bon six milles et un nombre presque égal de décennies séparent le minuscule aéroport d'Isla Grande du vieux San Juan du terminal international géant de Puerto Rico. Alors que je creuse un sandwich au jambon au bar, je me rends compte que l’homme sur le tabouret suivant est mon pilote. Les autres passagers attendent dans un petit salon au-delà du bar. Tout est très calme, pas d'agitation, pas de carte d'embarquement. Après que le pilote ait terminé son 7UP, nous sommes escortés vers le plan d’avion à neuf passagers. C’est comme ça que les vols étaient, surtout dans les Caraïbes. Ma destination est Vieques, une île à la fois dans le temps.

Au sud-est de Porto Rico, cette île américaine de trois milles de large et longue de plusieurs kilomètres, 21, revendique certaines des plages les plus belles et les moins peuplées des Caraïbes, une poignée de bons endroits et un nombre croissant de passionnés. découvert les charmes de St. Bart il y a deux décennies - et ne serait pas mort là-bas maintenant. Mais le premier grand hôtel de l'île est en construction et les choses changent. Il devient rapidement l'une des destinations tropicales les plus chaudes.

De l’air, Vieques ressemble à une tortue verte grumeleuse entourée de plages de sable blanc et d’une mer turquoise. De ma location 4 x 4, je suis frappé par l'excellent état des routes (il ne fait aucun doute que c'est le territoire américain) et par le manque de circulation, à moins de compter les vaches errantes, les chevaux sauvages et les pintades. Avant longtemps, je tourne sur une piste raide et accidentée qui monte sur une colline verdoyante plantée de citronniers, de manguiers et de mesquites. Au sommet se trouvent les maisons de l'île Hix, une série de structures en béton d'aspect étrange.

Je suis accueilli par la propriétaire Neeva Gayle Hix, une Canadienne charmante et énergique. Elle et son mari architecte, John, ont découvert Vieques au début du 1980 et ont fini par construire une maison d’hôtes triangulaire de trois pièces dix ans plus tard. "Nous avons aimé la simplicité de l'île et, bien sûr, les plages", explique Neeva Gayle en me conduisant vers les escaliers de béton menant à ma chambre du dernier étage. "Par-dessus tout, nous avons aimé les gens. Ils sont chaleureux, authentiques et, si vous parlez un peu espagnol, vos amis pour la vie."

La pièce, en fait un studio, est un espace magnifiquement conçu et minimaliste avec un lit plate-forme, un bureau intégré en béton et de jolis détails: un mur turquoise incurvé, une terrasse étrangement inclinée, une fenêtre oblongue sans verre et un décor audacieux. pile de pas gigantesques qui mènent à la terrasse du toit. Dans presque toutes les directions, des vues captivantes sur les collines verdoyantes qui descendent vers la mer. Le couple voulait à l'origine construire trois pavillons en bois avec des toits de tôle, mais a changé d'avis après l'ouragan Hugo. "J'ai dit:" Neeva Gayle, nous devons construire un bunker "", a déclaré John, qui est retourné à la table à dessin et a trouvé une forteresse de béton unique en son genre. Bien que les constructeurs locaux se soient opposés à la conception, ils n’ont aucun problème à réaliser sa vision: le béton coulé est un matériau de construction traditionnel pour les maisons insulaires. John a récemment terminé une villa ronde et en a plusieurs autres dans les travaux; il appelle le complexe son jardin de sculptures architecturales.

Si vous lisez un article écrit sur Vieques dans les 1970 ou les 80, vous ne trouverez qu'un seul hôtel, Casa del Francés, une maison de plantation d'amour ou de haine qui est toujours fière de son côté funky (ampoules nues, feuilles incompatibles - vous avez un problème avec ça?). Deux ans après les débuts de Hix Island Houses, la sombre scène de l’hôtel a connu une autre chance avec l’ouverture de l’Inn on the Blue Horizon. James Weis et Billy Knight, des réfugiés du monde de la mode new-yorkais, avaient détesté l'île lorsqu'ils sont arrivés à 1993 pour une semaine de vacances. "Je ne pouvais pas attendre pour aller à St. Bart", dit Weis. "Pas de téléphone, pas de télévision; il n'y avait rien à faire." Le lendemain matin, Weis et Knight ont exprimé leur dégoût à un couple qu'ils venaient de rencontrer à la piscine de la Casa del Francés. "Ils nous ont demandé si nous étions déjà allés à la plage et nous ont invités à Navío", explique Weis. "Après quelques minutes sur cette magnifique plage déserte, nous sommes tombés amoureux de l'île. Nous avons fini par essayer d'acheter la Casa del Francés."

Cela n'a pas marché, mais à New York, un agent immobilier a envoyé à Weis et Knight une vidéo d'une propriété située à l'ouest de Vieques. Le prix était correct, alors ils l'ont acheté sans le voir. En fin de compte, les partenaires devaient faire preuve de beaucoup de goût pour transformer une villa délabrée en Inn on the Blue Horizon - une belle maison d'hôtes de trois chambres avec de grandes vérandas et une superbe piscine surplombant la mer. Ils ont également construit un bar-restaurant en plein air, Café Blu, où le chef Michael Glatz sert la meilleure nourriture de l'île. Le Blue Horizon a rapidement rattrapé un certain nombre de transfuges de St. Bart (Sandra Bernhard était présente lors de ma visite). Pour faire face à sa popularité croissante, Weis et Knight ont ajouté six chambres à la saison dernière et planifient davantage. Mais Weis insiste sur le fait que l'hôtel restera petit. "C'est l'un des derniers endroits vierges au monde", déclare Weis. "Nous ne pouvons pas nous permettre de perdre ça."

La plus récente auberge de l'île, un refuge de neuf chambres situé dans les collines, a également attiré l'attention du fabuleux décor. Le créateur de mode Narciso Rodríguez a été l'un des premiers invités à la simple Casa Cielo en plein air, qui a ouvert ses portes cet hiver.

Tous ceux que vous demandez à propos de Vieques vont simplement évanouir les plages. Je suis d'accord: ils sont tout simplement incroyables. Certains d'entre eux (par exemple, Sun Bay, immense, soutenu par des palmiers) sont faciles à atteindre et offrent des aménagements civilisés tels que des tables de pique-nique. D'autres - Media Luna, Navío, Secret Beach - sont extrêmement éloignés. Les trouver implique beaucoup de persévérance et le traitement des routes cahoteuses. Beaucoup ont de belles criques avec une fabuleuse plongée en apnée; peu voient plus d'une douzaine de visiteurs à la fois. Je passe chaque matin sur une plage différente.

Pour le déjeuner, je conduis dans le village de pêcheurs d'Esperanza et je prends un sandwich dans l'un des cafés en bord de mer: Bananas, Amapola ou La Central. Ces mêmes endroits sont populaires pour les cocktails au coucher du soleil, lorsque la petite ville ressemble à un film hollywoodien qui se déroule dans les mers du sud. J'apprécie également de visiter la capitale, Isabel Segunda, avec sa jolie place, son front de mer animé et le fort restauré de 1840, qui abrite un musée de l'histoire de l'île. Ici, je découvre le studio et la galerie de la céramiste Siddhia Hutchinson, dont les arts de la table audacieux, souvent composés de motifs de poissons et de fleurs tropicaux, sont vendus dans les catalogues LL Bean et Horchow ainsi que dans des magasins spécialisés comme Gump's.

Les nuits à Vieques s'articulent autour de certains des restaurants les plus fantaisistes et les plus fantasques des Caraïbes. À La Campesina, les convives sont assis à des tables de machines à coudre restaurées dans de minuscules pavillons en toits de tôle ondulée, qui encerclent un énorme rocher dans la campagne. Le son des rainettes est assourdissant lorsque vous dînez au gaspacho d’ananas et au vivaneau cuit au four. Chez Shack, c'est littéralement une série de cabanes sur le bord d'une route poussiéreuse. Les peintures murales de palmiers violets, les lampes de pot de fleurs peintes à la main et un bandeau d'acier font partie de l'expérience de la restauration, tout comme la nourriture (poisson, crabe, homard et mofongo, le plat d'accompagnement de Porto Rico de purée de plantains aromatisés à l'ail). Après le dîner, les gens s'attardent au bar et discutent avec le propriétaire Hugh Duffy. C'est Duffy qui a aidé les Mamas et les Papas à se ressaisir au début du 1960 quand ils travaillaient dans son restaurant Duffy's Love Shack, sur l'île de St. Thomas. "Mama Cass", plaisante-t-il, "était la pire serveuse de ma vie."

Et c'est à peu près tout. Les noctambules (presque tout le monde sur l'île est au lit à minuit) conduisent dans Isabel Segunda pour frapper Al's Mar Azul, une plongée en bord de mer où dansent, tirent dans la piscine, des habitants, des touristes et des marins de la base américaine de Vieques trainer dehors. Si vous voulez des discothèques, allez à Cancún.

Aussi charmante que soit l’île, de nombreux habitants se tournent vers l’immense chantier à l’est de l’aéroport et craignent que Vieques soit sur le point de perdre son innocence. Là, le Martineau Bay Resort de la salle 156, dont l'ouverture est prévue pour la fin de cette année, se dresse sur un terrain de 40-acre. Au début, beaucoup craignaient le pire: une station balnéaire avec un casino et des installations de congrès qui constituerait la première étape pour transformer Vieques en une autre île des Caraïbes surdéveloppée. Tout le monde a été soulagé quand il a été annoncé que non seulement le nouveau complexe n’aurait pas de casino, mais aussi Rosewood, une organisation connue pour ses propriétés prestigieuses comme le Mansion sur Turtle Creek à Dallas, le Lanesborough à Londres et Little Dix Bay et Caneel Bay dans les Caraïbes.

Le changement est inévitable, mais le débat autour de la baie de Martineau est plutôt sombre par rapport à une controverse qui a fait rage à Vieques depuis celle de 1940. Cela concerne le statut de l'US Navy, qui contrôle les deux tiers de l'île, y compris certaines des meilleures plages. Ils sont ouverts au public sauf lorsqu'ils sont utilisés pour des manœuvres, qui ont été considérablement réduits au cours des deux dernières décennies. Pourtant, les voyageurs se verront parfois refuser l’accès à une plage, et le tonnerre que vous entendez peut en fait être le bruit des bombardements. (Les trois fois où j'ai visité Vieques, cela ne m’est jamais arrivé.)

La faction anti-marine locale estime que la présence continue de l'armée empêche Vieques de réaliser son potentiel économique. Les conservateurs attribuent toutefois à la marine le maintien de l’état vierge de l’île. Beaucoup sont beaucoup plus préoccupés par l’avenir du tiers de l’île qui n’est pas sous le contrôle du gouvernement américain. "Vous ne pouvez pas arrêter une certaine progression", explique Haydee Pinero Buck, une portoricaine qui, avec son ex-mari, a fondé la chaîne des sandwicheries Subway. Buck, membre actif du Vieques Conservation & Historical Trust, vit dans une grande villa avec un immense jardin. Vieques, dit-elle, lui rappelle "le Porto Rico d'il y a cinquante ans, quand j'étais enfant".

Vieques possède l'une des baies bioluminescentes les plus impressionnantes (comme dans les baies obscures). Visiter la baie, en particulier lors d'une nuit sans lune, est surnaturel. Un soir, au crépuscule, je me rends au bar de la Casa del Francés et je rencontre Sharon Grasso, qui organise des visites dans un bateau électrique non polluant. Nous montons à bord d'un ancien bus scolaire qui nous emmène sur une route boueuse à travers d'épaisses forêts de mangroves jusqu'au vaste plan d'eau. Le bateau est étrangement silencieux, tout comme notre groupe lorsque nous voyons le spectacle du sillage doré de notre métier. Nous nous arrêtons au milieu de la lagune et le capitaine Sharon piétine son pied, provoquant des tirs de poissons à travers l’eau, comme des rayons laser. Finalement, certains d'entre nous plongent dans ces eaux étranges: je me sens comme une sorte de luciole humaine. Selon Grasso, le phénomène photoélectrique est causé par les zillions de micro-organismes monocellulaires qui se nourrissent des feuilles de mangrove tombées et s’allument lorsqu’ils sont agités. Avec 400,000 à 1 millions de ces dinoflagellés par gallon d'eau, la baie bioluminescente est une merveille naturelle. Le capitaine Sharon, également membre du Vieques Conservation & Historical Trust, se bat pour que cela reste ainsi.

Richard Barone, qui dirige trois heures de plongée avec tuba dans les eaux proches d’Esperanza, est un autre insulaire qui se consacre à la préservation des charmes immaculés de Vieques. Biologiste marin autodidacte, Barone entretient des relations étroites avec les différents homards, crabes, concombres de mer et anémones qu'il souligne et avec lesquels il joue lorsque ses groupes se rendent de la plage de la ville à une petite île au large des côtes. Barone s’inquiète du fait qu’un port de plaisance proposé pourrait endommager le récif au large de Vieques, car, dit-il, les lois sur l’environnement ne sont pas suffisamment appliquées. "L'écotourisme est le seul moyen pour cette île d'être différent", dit-il. "Les grandes marinas et les centres de villégiature ne satisferont pas ceux qui vivent ici. Nous détruirons ce que nous avons - et un petit groupe de personnes gagnera beaucoup d’argent au détriment du reste d’entre nous."

Pour de nombreux insulaires, le moment est bien choisi pour vivre à Vieques. "L'île était morte", a déclaré le photographe devenu restaurateur Ricardo Betancourt. "Maintenant, les choses se passent." Né à Porto Rico, Betancourt a passé des années 15 à New York pour photographier des musiciens de jazz, souvent pour des reprises d'albums, avant de rentrer chez lui il y a quelques années avec sa femme Monica, née à Bombay. Ensemble, ils ont transformé un immeuble en briques d'angle à Isabel Segunda en un charmant petit restaurant, le Café Media Luna. Depuis lors, Betancourt a puisé dans ses contacts dans le monde de la musique pour organiser plusieurs soirées de jazz dans son restaurant. Celles-ci sont remarquablement réussies, entraînant souvent des excursionnistes de l'île principale de Porto Rico, qui naviguent sur leurs bateaux. Mais comme la plupart des entrepreneurs actuels de l'île, Betancourt et sa femme ne sont pas là pour tuer. "Nous sommes ici parce que c'est encore un peu primitif", dit-il. "On peut faire du kayak de mer quand on veut, on entend des chevaux au milieu de la nuit. On espère que de bonnes choses vont arriver ici. Mais si ça change trop radicalement ... enfin, il y a toujours Cuba." "

L'île jumelle de Porto Rico, Vieques, est un vol de X minutes de San Juan. Vieques Air Link (30 / 787-253) et Isla Nena (3644 / 787-791) partent fréquemment de l’aéroport international; Vieques Air Link vole également de l'aéroport Isla Grande du Vieux San Juan. La ville de Fajardo, sur la côte est de Porto Rico, offre des services supplémentaires de transport aérien et de ferry. Vous aurez besoin d'une voiture pour vous déplacer. Island Car Rentals (5110 / 787-741) dispose de quatre roues motrices, le meilleur moyen de transport puisque la plupart des plages ne sont accessibles que par des chemins rocheux.

Hôtels et auberges
Hix Island Houses El Pilón; 787 / 741-2302; double de $ 150 (minimum de deux nuits).
La Casa del Francés Autoroute 996, Esperanza; 787 / 741-3751; double de $ 99, petit déjeuner compris.
MEILLEURE VALEUR Appartements Acacia 236 Calle Acacia, Esperanza; 787 / 741-1856; double de $ 65 par nuit (minimum de deux nuits). Quatre appartements d'un blanc éclatant à quelques minutes à pied de la plage. Cuisines et bains modernes, avec une touche européenne.
Inn on the Blue Horizon Autoroute 996, Esperanza; 787 / 741-3318; double de $ 190, petit déjeuner compris.
Casa Cielo Calle 995, km 1.1; 787 / 741-2403; double de $ 125.
Hacienda Tamarindo Autoroute 996, Esperanza; 787 / 741-8525; double de $ 125. Une auberge 16 fabriquée dans un ancien relais routier. Les meilleurs logements sont ceux situés à l'avant du bâtiment.

Location de maison
Vieques dispose d'un certain nombre de villas privées disponibles à la location hebdomadaire. Ici, plusieurs méritent d'être étudiés.
Cane Garden Puerto Real 207 / 338-3618; $ 1,500 par semaine par chalet. Une paire de chalets à deux chambres avec des toits de tuiles bleues, de grands porches et une piscine.
Casa Dos Cuervos La Llave; 314 / 533-9995; $ 1,500 par semaine. Un petit palais minimaliste qui peut accueillir quatre personnes. La piscine a vue sur Porto Rico.
Casa Limones 207 / 775-9013; $ 2,300 par semaine. Une villa de quatre chambres avec une jolie piscine et des jardins.
Glass House Puerto Real 310 / 452-9999; $ 5,000 par semaine. Une pièce magnifique de l'architecture moderniste, avec deux chambres, une piscine et une salle de fitness.

Restaurants
Pavot Esperanza en bord de mer; 787 / 741-1382; déjeuner pour deux $ 18.
Bananes Esperanza en bord de mer; 787 / 741-8700; déjeuner pour deux $ 20.
Café Blu Autoroute 996, Esperanza; 787 / 741-3318; dîner pour deux $ 50. Le restaurant de l'auberge sur l'horizon bleu.
Café Media Luna 351 Calle Antonio G. Mellado, Isabel Segunda; 787 / 741-2594; dîner pour deux $ 50.
La Campesina Autoroute 201, La Hueca; 787 / 741-1239; dîner pour deux $ 50.
Restaurant La Central Esperanza en bord de mer; 787 / 741-0106; dîner pour deux $ 10, pas de cartes de crédit.
Chez Shack Autoroute 995, El Pilón; 787 / 741-2175; dîner pour deux $ 40.
Crow's Nest Island Café Autoroute 201, près d'Isabel Segunda; 787 / 741-0011; dîner pour deux $ 50. Des spécialités portoricaines-toiles de plantain fourrées aux crevettes, au poisson, au homard, servies sur un pont orné de lumières.
Posada Vistamar Esperanza; 787 / 741-8716; dîner pour deux $ 40. Superbes fruits de mer préparés par la légende locale Olga Benitez.

Activités
Centre de plongée Blue Caribe Esperanza; 787 / 741-2522. Tours de plongée, cours PADI et locations.
Faites de la plongée! 787 / 741-1980; $ 30. Trois heures de plongée en eaux peu profondes avec Richard Barone.
Adventures Island, Inc. 787 / 741-0720; $ 20. Visites nocturnes de la baie bioluminescente avec Sharon Grasso.
Siddhia Hutchinson Fine Art Studio & Galerie Calle 3 A15, Isabel Segunda; 787 / 741-8780. Entre le quai du ferry et le phare.
—RA

Sur le Web
L'île enchantée (//www.enchanted-isle.com)-Des conseils d'initiés, tels que des tenues de plage appropriées. En outre, une carte utile, des listes et des photos des hôtels et des vues magnifiques.
—Emily Berquist

Ne manquez pas Un coucher de soleil nage dans les eaux calmes et claires de la plage de Sun Bay. La température de l'océan est parfaite; les vues des palmiers, des montagnes et du ciel argenté sont extraordinaires.