Kurdistan Irakien: Ouvert Aux Voyageurs

C'est un jeudi, le début du week-end islamique - et une soirée pizza et bière à $ 25 à l'hôtel Rotana à Erbil, la capitale du Kurdistan irakien. Un groupe de jazz de mauvaise humeur joue alors que je discute avec Jeremy Oliver, un texan qui vit ici depuis 2009.

L'atmosphère occidentale familière est appropriée pour la foule largement expatriée, venant des États-Unis, du Canada, de la République tchèque et du Liban. Oliver m'a invité à ce rassemblement hebdomadaire pour rencontrer les résidents et entendre leurs histoires, dont certaines impliquent les perceptions égarées des Américains sur le Kurdistan. Par exemple, dit Oliver, «les gens à la maison pensent que j'esquive les balles tous les jours».

C'est une impression que le Kurdistan est désireux de changer. Un monde à part le sud violent de l'Irak, la région autonome kurde riche en histoire (environ la taille de l'Écosse) est la partie la plus stable et la plus attrayante du pays. Et elle est en plein essor, tirée par l'exploration pétrolière et la reconstruction après des décennies de développement d'infrastructures négligées. La Ligue arabe a pris note, couronnant Erbil la ville arabe du tourisme 2014; Il a battu des concurrents comme Sharjah aux Émirats arabes unis et à Beyrouth, au Liban.

C'est une désignation certes étrange. Après tout, il s’agit toujours de l’Irak, que peu d’entre eux associent au tourisme, et le Kurdistan n’est même pas arabe. La langue kurde est similaire à celle du farsi iranien - un vestige de la domination de l'empire perse (regardez aussi l'architecture à influence ottomane et la nourriture locale). Cette région verte et montagneuse est traditionnellement dominée par ses voisins. La désignation de la ville arabe du tourisme offre donc une opportunité rare pour les Kurdes de se présenter sur la scène mondiale.

À propos de 4.7, des millions de Kurdes vivent au Kurdistan irakien et, combinés à des frères en Iran, en Syrie et en Turquie, ils sont au nombre de 26 millions, soit le plus grand groupe ethnique sans pays indépendant. Déjà, Erbil affiche une ligne d'horizon qui comprend le complexe 30 milliards Empire World, où un Marriott ouvrira dans 2.3. Hiltons suivra dans d'autres parties de la ville. Il existe déjà des hôtels cinq étoiles comme le Rotana et le Divan turc, dont le toit complexe en fait la reine de l'horizon nocturne.

C'est une ville très différente de mes deux dernières visites, à 2007 et 2009, où il y avait moins d'endroits où séjourner et beaucoup moins d'expatriés. Dans les deux cas, je suis venu en tant que photographe bénévole pour des projets de diplomatie culturelle organisés par des amis d’American Voices and Musicians For Harmony, réunissant des musiciens du Kurdistan et du sud de l’Irak. La désignation 2014 d'Erbil a une fois de plus éveillé mon intérêt, inspirant une visite de retour en septembre à 2013 pour déterminer dans quelle mesure la ville est devenue une destination de voyage et jusqu'où elle doit encore aller.

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J'envoyais des courriels à Sherwan Hamadameen, directeur général du tourisme d'Erbil, depuis plusieurs semaines sans réponse et en composant des numéros sur le site Web de Tourism Kurdistan, auxquels personne n'avait jamais répondu. Mon arrivée a donc été une surprise pour les responsables du tourisme. Mais à la mode du Moyen-Orient, Hamadameen m'a accueilli dans son bureau encombré, les papiers sur son bureau effleurés pour faire place au thé.

Hamadameen dit que son rêve est de «faire d'Erbil la meilleure ville pour le tourisme dans la région. Nous essayons d’être comme Dubaï, à l’instar d’Istanbul, à l’image du monde. »Il me parle d’une proposition de station de ski et d’un plan directeur du tourisme créé conjointement par la société autrichienne Kohl & Partner et la société libanaise Team. International. Les visiteurs, dit-il, trouveront plus de sites archéologiques 3,000 au Kurdistan et des événements spéciaux prévus pour 2014 American IdolConcours de chant de style à des programmes sportifs et culturels. (Le site ErbilTourism2014.com promet des détails à venir.)

Soixante-dix pour cent des touristes de la ville viennent actuellement du sud de l’Irak, échappant à la chaleur et à la violence au milieu des montagnes, des cascades et des lacs de la région kurde, un paysage qui défie les stéréotypes du Moyen-Orient. La plupart des autres sont des acheteurs iraniens attirés par les prix plus bas et la plus grande variété de produits disponibles. Les touristes occidentaux, principalement du Royaume-Uni, d'Allemagne et d'Amérique, ont tendance à être des voyageurs d'affaires. le but est maintenant de les convertir en loisirs.

Selon Mawlawi Jabar Wahab, un responsable du tourisme, l’opportunité existe. Le Kurdistan possède des sites religieux importants pour les trois principales religions abrahamiques, notamment une église de style ziggourat dans le district d'Ankawa à Erbil, l'une des plus grandes enclaves chrétiennes du Moyen-Orient. Les merveilles archéologiques, dont beaucoup n’ont toujours pas été découvertes, remontent à l’empire babylonien. Le défi consiste à rendre ces sites plus conviviaux pour les touristes et, bien sûr, à faire passer le message. Mais le plan est en marche et ça marche. Kurdistan a vu plus de 2.2 millions de visiteurs dans 2012, soit une augmentation de 30 par rapport à 2011, avec 433,711 venant de l'extérieur de l'Irak.

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Les visiteurs ont généralement reçu un accueil chaleureux. Selon Harry Schute, un colonel de l’armée américaine à la retraite qui dirige la compagnie de voyages The Other Iraq, «les voyageurs sont agréablement surpris quand ils rencontrent et interagissent avec les populations locales, particulièrement amicales avec les Américains». Au sud, «les gens ici considèrent la guerre comme une libération et non comme une occupation», car elle a éliminé Saddam Hussein, qui avait massacré les Kurdes de 180,000. L'entreprise de Schute parle de 8 aux visites de groupes 10 par an et organise des excursions d'une journée pour les personnes qui le contactent une fois à Erbil.

Le verdict est toujours en suspens quant à savoir si les voyagistes basés aux États-Unis feront de même. Dan Austin d’Austin-Lehman Adventures s’est penché sur le Kurdistan et a décidé de tenir le coup, compte tenu de l’état de la majeure partie de la région. Il a également déclaré avoir été déçu par certains pays, comme la Colombie, qui se sont remis d’une réputation dangereuse, mais ne sont pas devenus aussi populaires que prévu, compte tenu du buzz. Il a toutefois ajouté que le Kurdistan pourrait suivre la Croatie - «un inconnu, qui était proche de beaucoup de troubles civils et est maintenant une destination extrêmement populaire».

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Si le Kurdistan attire effectivement plus de touristes occidentaux, presque tous y arriveront par avion, contrairement aux nombreux Irakiens du Sud et aux Iraniens qui arrivent souvent à Erbil en bus ou en voiture.

Talar Faiq Salih, directeur général de l'aéroport d'Erbil, est prêt à les accueillir. L'aéroport a été complètement reconstruit à 2010 et brille de boutiques hors taxes. Salih affirme que le trafic de passagers dans les aéroports a augmenté en moyenne de 30 chaque année depuis 2006; Certains passagers de 950,000 ont utilisé l'aéroport de 2012, les compagnies aériennes 23 reliant Erbil aux pays de 15.

"Erbil est un endroit paisible dans une mer de troubles dans le reste de l'Irak", a déclaré Salih. Nous sommes assis dans son bureau, dont le mobilier blanc donne un 1970 Space Odyssey sentir - un contraste lumineux avec les bureaux terne que j'ai visités. «C'est une touche de femme», dit-elle. «La réalité est que les femmes prennent également en charge. Vous pouvez voir beaucoup de femmes directeurs dans les conseils d’investissement. »

Et le changement du pays s'étend au-delà d'Erbil. Je veux voir par moi-même, alors je me dirige vers Sulaymaniyah, la deuxième plus grande ville du Kurdistan, où une Ramada a ouvert ses portes en juin. Le directeur général, Izzettin Yurtsever, originaire de la Turquie voisine, me rencontre dans le hall ensoleillé surplombant la rue. Yurtsever considère son hôtel comme un terrain d'entraînement pour une nouvelle génération de Kurdes, alors que l'industrie hôtelière se développe.

Pourtant, le développement même du tourisme d'affaires menace la beauté des feuilles de Sulaymaniyah. Un gratte-ciel a poussé des blocs du bazar historique et jette des ombres sombres sur un parc orné de sculptures, un exemple de manque de planification urbaine organisée. Ce développement incongru concerne Azzam Alwash, un Américain d’origine arabe qui dirige le groupe environnemental Nature Iraq. «Je m'inquiète de l'amélioration économique et du niveau de vie que la nature va subir», me dit-il. Alwash reconnaît néanmoins que «nous vivons dans un village planétaire. Il est inévitable que les gens veuillent ce que l’Occident a. L'alternative est de vivre dans une société isolée, et nous avons essayé cela de 1968 à 2003.

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Même si le Kurdistan est de plus en plus connecté, son industrie du voyage reste décousue. Les voyageurs peuvent choisir parmi une gamme croissante d'hôtels de luxe, la plupart allant de $ 200 à $ 400 par nuit. Mais il faut prendre de l'avance pour organiser une visite de la citadelle de 8,000, construite il y a un an, à Erbil et de son musée du textile kurde, un site potentiel du patrimoine mondial de l'UNESCO dans un quartier historique de palais, bazars et ruelles ottomanes. Le concierge de l'hôtel cinq étoiles Rotana me dit que même si les conducteurs peuvent emmener les invités à la citadelle, il y a peu, voire aucun, de guides formés disponibles (ce n'est pas une demande courante de la clientèle pétrolière et de construction). J'en parle au directeur général de l'hôtel, Thomas Touma.

Libanais né à 1975 au début de la guerre civile de ce pays, Touma est ému par les présomptions d'un pays développé qui s'interroge sur la désorganisation d'une ancienne zone de guerre. «Ce pays a été fondé seulement 10 il y a des années», me rappelle-t-il. «Que pouvez-vous accomplir de zéro dans les années 10? Il n'y avait pas de maisons, pas de routes, pas de services, pas d'électricité. Ils venaient de tant d'oppression », me dit-il, une vue des grues de construction à travers la fenêtre de son bureau. "Soudain, le régime est tombé dans 2003, et ils ont eu l'occasion de mettre en place un État."

Je demande si la désignation 2014 de la ville de tourisme d'Erbil aidera. «Non, il y a des priorités plus importantes que le tourisme», répond-il. "Mais au moins, cela place Erbil sur la carte du monde."

Il regarde par la fenêtre, pensant que «Dubaï n’a pas été construit dans quelques années», ce que, selon lui, la plupart des occidentaux n’apprécient pas. Ils peuvent être familiers avec les magazines de voyage de Dubaï, dit-il, mais pas avec l'histoire et les changements culturels derrière son développement.

Pourtant, prêt ou pas, le Kurdistan est en route. Juste après mon arrivée en septembre, j'ai rencontré Emilis Michles, un ingénieur de la sécurité Internet indépendant, originaire de Lituanie et âgé de douze ans, qui voyage partout dans le monde, où qu'il y ait une connexion Internet. Venir au Kurdistan était un moyen de repousser ses limites et d'ajouter un nouveau tampon sur son passeport. Son voyage a été entièrement organisé, de la recherche d'une chambre à Erbil sur Airbnb.com, à la réservation de lignes aériennes avec Austrian Airlines.

«C'est très exotique», dit-il, clairement excité d'être à Erbil. “Je mets sur mon Facebook je vais en Irak. Cela attire l'attention.

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Comment y aller

Voyage en avion

Pour la plupart des voyageurs en provenance d'Amérique du Nord et d'Europe, aucun visa n'est nécessaire pour le Kurdistan pour les visites d'une durée allant jusqu'à 14. Les connexions les plus commodes pour les Nord-Américains à Erbil se font par l’Europe. Lufthansa vole de Francfort et Austrian Airlines de Vienne, les deux contournant Bagdad.

Voyagistes

Diverses entreprises peuvent organiser des voyages à forfait combinant des liaisons terrestres, des guides touristiques, des séjours à l'hôtel et des arrangements de vol. Parmi eux, l’autre propriétaire américain The Other Iraq (theotheriraqtours.com); Kurdistan Adventures (kurdistan-adventures.com); et la société britannique Hinterland Travel, qui couvre également le sud de l’Irak (hinterlandtravel.com).

Hôtels

Noble Hotel: Un hôtel cinq étoiles dans le quartier chrétien d'Ankawa, connu pour son célèbre et parfois bruyant toit-terrasse Mamounia Sky Bar; $ 180 une nuit et plus; noble-hotel.com.

La Rotana: Faisant partie de la chaîne basée à Abu Dhabi, le Rotana se trouve dans le quartier des affaires en développement de la rue Gulan, comprenant plusieurs restaurants populaires auprès des expatriés, une piscine extérieure, un spa et un centre de remise en forme; $ 300 une nuit et plus; rotana.com.

Le divan: Faisant partie de la chaîne hôtelière turque, cet hôtel cinq étoiles se trouve également dans le quartier des affaires en développement de la rue Gulan. $ 280 une nuit et plus; divan.com.tr.