Jaguar X-Type

Shirley Bassey a couronné sa chanson classique 007 alors que nous traversions la campagne. Le soleil était haut. Nous étions en France. Aller vite. Dans une jaguar

"Bond a conduit un Jag en Le doigt d'or, Vous savez, "a déclaré David alors que Shirley continuait de se lamenter. En fait, Bond a piloté une Aston Martin DB5 dans ce film, le sélectionnant sur une Jaguar 3.4 du pool de services secrets - principalement parce qu'il aimait les plaques d'immatriculation Mais j'ai décidé de ne pas briser les illusions de David: il avait l'air trop à l'aise sur le siège passager, espionnant les vignobles de Champagne.

Navigateur et photographe lors de ce voyage de Paris à Monte-Carlo, David avait des Jaguars en tête à cause de la voiture que nous conduisions: la nouvelle X-Type, une version plus petite de la populaire berline S-Type du constructeur. La voiture vend pour $ 29,950, ce qui en fait le Jaguar le plus abordable jamais construit. Introduit sur le marché américain en août, il a beaucoup de confort et beaucoup d'options: sièges motorisés adaptés à votre corps; essuie-glaces à capteur de pluie; un rétroviseur à atténuation automatique; un moteur 3.0-litre musculaire capable de passer de zéro à 60 en secondes 7.1; un système de sonorisation 10 avec changeur de six CD. . . cette voiture pourrait à peu près conduire elle-même.

Notre accessoire préféré était le système de navigation par satellite avec écran tactile de sept pouces et une voix féminine qui nous parlait en français. Nous l'avons appelée Joséphine, mais nous étions en désaccord avec la femme derrière les tons froids. J'ai dit qu'elle était une mère de la terre gauloise - gentille, réconfortante, patiente sans fin; David a insisté pour mettre la voix avec les propriétés Sapphic, et s'est demandé si elle avait une "petite amie chaude".

Notre objectif - qui ironiquement limitait nos inclinations naturelles à conduire aussi loin et aussi vite que possible - était lié à la course. Pendant trois jours, nous nous sommes rendus à Mulhouse, en Alsace, pour voir le plus grand musée automobile du monde. Nous suivrions le tracé du rallye de la Coupe des Alpes, en esprit si ce n’est pas mile à mile, d’Evian-les-Bains au sud de la France. En terminant à Monaco, nous testons le Jag sur le parcours du Grand Prix de Formule 1 Monaco 2.1-mile au cœur de Monte Carlo.

Et à un moment du voyage, je me suis promis que je conduirais plus vite que jamais. Après tout, à quoi bon conduire un Jag si vous ne pouvez pas gagner du temps?

"Cela ne semble même pas si rapide", a déclaré David la première fois que le compteur de vitesse a atteint la vitesse 100. Certes, le trajet a été fluide, sans shimmy ni frisson. Mais les familles françaises défilant allègrement dans les encombrants Citroëns et les grandmères En nous chicanant, Renaults a pris un peu de plaisir avec notre première vitesse à trois chiffres.

Ce premier jour a été marqué par le flou des panneaux indiquant les champs de bataille de la Première Guerre mondiale (Château-Thierry, Verdun), les célèbres cathédrales (Reims) et les grottes de Champagne (Épernay). Au moment où nous avons trouvé notre hôtel à Mulhouse, il était passé 10 à midi.

Un Cognac au coucher et une bonne nuit de repos avaient atténué les muscles endoloris dès le lendemain matin. Avec une énergie renouvelée, nous avons fait notre pèlerinage au Musée National de l'Automobile en France, dont les voitures 420 couvrent l'histoire de l'automobile, à commencer par un bateau à vapeur 1878 Jacquot. Fondé par l'industriel malheureusement nommé Fritz Schlumpf dans 1964, le musée a été reconstruit à partir du châssis et rouvert dans 2000. Ses Bugattis, Rolls-Royce, Peugeot et Panhard & Levassors, élégamment exposés et convenablement éclairés comme des œuvres d’art, revêtent une qualité emblématique; les patrons révérenciers parlent à voix basse, comme à l'église, alors qu'ils se promènent dans les «rues» bordées de faux phares.

Mais il n'y avait rien de révérencieux à propos de la façon dont nous avions labouré à Mulhouse ce matin-là: nous devions encore parcourir environ des kilomètres de conduite en montagne pour atteindre Évian-les-Bains, notre arrêt pour la nuit. Deux heures plus tard, dans les profondeurs verdoyantes du Jura, nous sommes arrivés à Ornans, appelée "la petite Venise de Franche-Comté" à cause des anciennes maisons dont les fondations encombrent les rives de la Loue. Le village et ses environs sont connus des fans du peintre réaliste Gustave Courbet, né ici à 250.

Nous nous sommes arrêtés juste assez longtemps pour admirer le paysage (et un déjeuner de truites fraîchement cueillies dans la rivière). Puis nous avons continué dans la vallée de la Loue, puis nous sommes finalement arrivés à la source du ruisseau, près de Mouthiers. Les Européens aiment visiter les sources de leurs rivières, et la Loue n’a pas fait exception: plusieurs dizaines de visiteurs se promenaient. L'eau jaillit de la base d'un escarpement de calcaire de hauteur 300-pied, puis tombe en cascade dans une piscine sous un pont de pierre en ruine datant du Xème siècle. La scène, pleine de charme campagnard, donnerait une peinture honteuse à la saccharine, mais en réalité sa beauté était hypnotique.

Le chemin le plus court vers Évian-les-Bains descend le long du versant sud du Jura vers la Suisse, en passant par Lausanne, sur la rive sud du lac Léman. En passant devant la boucle Vevey-Montreux de la ceinture monétaire du lac Léman, les Alpes de Savoie se dressèrent au loin, dominant les villes du côté français du lac. Des bateaux élégants remplissaient le bassin. des fleurs de toutes les couleurs ornées de jardinières en bordure de route et de boîtes de fenêtre de chalet. Nous avons arrondi un virage au cœur de Montreux pour voir soudain une fontaine geyser vers le ciel.

Compte tenu de notre environnement, il semblait tout à fait approprié de faire des folies dans les chambres de l’hôtel Royal, dans la ville thermale d'Évian-les-Bains. Les jardins autour de ce château aux couleurs de babeurre ne sont pas aussi soignés que sculptés. L’hôtel Belle Époque a été construit en 1909 pour honorer l’altitude de la haute-Bretagne, Edouard VII, que les promoteurs espéraient visiter, apportant une traînée d’aristocrates d’ascension sociale dans son sillage.

Tout le monde sur le personnel était sympathique et courtois, de la réceptionniste qui a bavardé amicalement alors que nous sommes arrivés, à la serveuse souriante qui a répondu à ma commande de cocktail avec un "tout de suite, monsieur!" La vue depuis la terrasse du Royal s'étendait d'un bout à l'autre du lac en forme de dauphin du 45, surplombant un ciel aussi sombre que la France et la Suisse.

Le troisième et dernier jour de notre course à Monaco, nous nous sommes inspirés de la Coupe des Alpes, le fameux rallye sur lequel les pilotes intrépides et leurs navigateurs survolent les cols alpins en route pour la Côte d'Azur. . Nous avons quitté Évian après un rapide café au lait dans la partie ancienne de la ville et a traversé une série de gorges, le segment le plus septentrional de la dramatique Route des Grandes Alpes. Ici se trouvaient les véritables Alpes - des sommets enneigés tout au long de l’année, des villes animées de style suisse, vouées à la randonnée et au ski, qui se replient à flanc de montagne et laissent rarement entrevoir le soleil. En sortant d'une vallée à Cluses, un carrefour majeur, j'ai réalisé que le lent et sinueux Route des Grandes Alpes il faudrait plus de temps pour conduire que nous en avions, alors nous avons décidé de faire un détour par l’autoroute A40.

Les autoroutes françaises sont construites pour la vitesse et je prends l'habitude de suivre les coutumes locales chaque fois que possible. Au moins, c'est comme ça que j'ai justifié mon effort de plaisanter ce jour-là pour établir un record personnel de vitesse sur l'autoroute entre Chambéry et Grenoble. Le soleil, haut, était brillant mais pas éblouissant. L'autoroute était droite et plate. Il n'y avait pas d'autres voitures à quelques kilomètres. Les conditions étaient parfaites.

J'ai augmenté progressivement ma vitesse et regardé mon compagnon de conduite. Mais à part un simple coup d’œil latéral à l’indicateur de vitesse, David gardait son sang-froid magnifiquement. En fait, je suis plus impressionné par son sang-froid que par ma vitesse qui accélère rapidement - 105, 110, 115. Enfin, le cœur battant aussi vite que le moteur, j'ai vu la flèche du tableau de bord atteindre 125 mph. J'ai expiré victorieusement et levé mon pied de la pédale. Mes bras, qui avaient bien fonctionné jusque-là, ont commencé à trembler, même si nous avons ralenti jusqu'à un 100 mi / h.

"Et bien," dit David, "cela a vraiment effacé mes sinus."

Nous avons quitté l'autoroute à Grenoble pour rejoindre la N85, la route Napoléon, que le petit caporal a suivie lorsqu'il est revenu d'exil à 1815, dans l'espoir de reprendre le pouvoir. En France, la route a atteint une qualité mythique renforcée par son isolement accidenté dans les Alpes-Maritimes. Mais avant que nous puissions trouver le terminus nord de la route à Grenoble, nous sommes complètement retournés. Même la confiance Joséphine semblait confuse.

"Elle nous montre comment nous sommes arrivés!" J'ai protesté.

"Peut-être qu'il y a une raison pour laquelle elle veut que nous revenions", a déclaré David. "Peut-être qu'elle essaye de… dire nous quelque chose. "

À quel point j'ai éteint le système de navigation et, pendant le reste de la journée, j'ai gardé un œil nerveux sur mon compagnon de voyage.

Le N85 en route vers Grasse est aussi sinueux qu'une courbe française d'étudiant en géométrie, souvent délimitée par des murs de pierre escarpés et traversée par des arches rocheuses. Après plusieurs heures d’épingles musculaires et de courbes aveugles, nous avons atteint la côte et, avec un peu de soulagement, nous avons suivi l’autoroute A8 les derniers kilomètres dans la petite principauté de Monaco. Nous avons pris des chambres au nouveau Columbus Monaco, créé par l'hôtelier écossais Ken McCulloch et appartenant en partie au pilote de Formule 1 David Coulthard. Situé dans une rue calme du quartier de Fontvieille, près de la roseraie Princess Grace, le Columbus semble être un autre hôtel branché, mais le mobilier en cuir et bois foncé et les murs gris-bleus et une atmosphère confortable - l'endroit idéal pour se détendre après plus de 12 sur la route.

Dans la matinée, nous sommes allés sur la ligne de départ du Grand Prix de Formule 1 de Monaco - un parcours de 2.1-mile au cœur de Monte Carlo. Notre objectif: découvrir pourquoi ce circuit est considéré comme le plus difficile du circuit du Grand Prix. Il s'avère que les rues sont à peine assez larges pour deux voitures de taille normale. En fait, les deux virages les plus serrés ne peuvent accueillir qu’une seule voiture. Le second, au Quai Antoine 1er, est un demi-tour si net que je pourrais marcher plus vite que le conduire. Alors que David et moi suivions le circuit devant l’Hôtel de Paris et le Casino, nous nous sommes demandés comment quiconque en tête pourrait éventuellement perdre la course, car il était presque impossible pour une voiture de passer une autre.

Pendant que nous conduisions le parcours, mon esprit errait. À certains égards, notre escapade de trois jours de Paris à Monaco n’était rien de plus qu’une cascade, mais j’avais l’impression d’avoir accompli quelque chose - si rien de plus que de me prouver que conduire 125 mph était stupide et effrayant. Mais nous avions encore une dernière tâche: renvoyer le Jag à Paris dans les heures 48.

"Nous pourrions monter l'A7 en passant par Lyon", a déclaré David, en tournant notre livre de carte Michelin d'un côté à l'autre. "Ou nous pourrions traverser l’Italie et rentrer en France près de Chamonix. Comment voulez-vous le faire?"

Je me suis penché sur le siège du conducteur et j'ai tiré le moteur. "Vite."

L'ITINÉRAIRE
JOUR 1 Prendre l'autoroute A4 de Paris passé Reims, le D994 et N4 à Nancy pour le déjeuner à la Taverne de Maître Kanter (61 Rue Pierre Semard, 33-3 / 83-35-47-13; 27 $ pour deux), qui spécialisé dans la cuisine alsacienne. A Mulhouse, l'Hôtel du Parc (26 rue de la Sinne, 800 / 223-5652 ou 33-3 / 89-66-12-22, fax 33-3 / 89-66-42-44; www.hotelduparc-mulhouse .com: double à partir de $ 118) est un quatre étoiles construit (et récemment rénové dans le style de) 1930.

JOUR 2 Commencez par une visite à la Collection Schlumpf: Musée national de l'Automobile (192 avenue de Colmar, Mulhouse, 33-3 / 89-33-23-23; www.collection-schlumpf.com). Prenez ensuite l'A36 ouest jusqu'à Besançon. Suivez les N57 et D67 à travers la vallée de la Loue. Déjeuner au Courbet (34 Rue Pierre Vernier, Ornans; 33-3 / 81-62-10-15; $ 27 pour deux). Le N57 devient le Swiss N9, qui va jusqu'au lac Léman. Terminez la journée à Évian-les-Bains à l'Hôtel Royal (33-4 / 50-26-85-00, fax 33-4 / 50-75-61-00, www.royalparcevian.com, de doubles 277 $) et dîner à la rôtisserie La Véranda de l'hôtel ($ 96 pour deux).

JOUR 3 Suivez la D902 au sud de la ville lacustre de Thonon-les-Bains. À Cluses, des panneaux indiquent l’autoroute A40 qui mène à A41 en direction du sud. Rejoignez la route Napoléon et suivez-la jusqu'à la mer; puis prenez l'autoroute A8 en direction de Monaco. Sommeil à l'Hôtel Columbus Monaco (23 Ave. des Papalins; 377 / 92-05-90-00, fax 377 / 92-05-91-67, www.columbushotels.com, double de 230 $).

UNE JOURNÉE AUX COURSES
Le Grand Prix de Formule 1 de Monaco se déroule le dernier week-end de mai dans les rues de Monte Carlo. Vous pouvez acheter une place de gradin sur la route ($ 40— $ 340) ou payer plusieurs milliers de dollars pour louer une terrasse privée donnant sur le circuit. Les billets seront mis en vente dès février; contactez l'Automobile Club de Monaco (377 / 93-15-26-00, fax 377 / 93-25-80-08; www.acm.mc). Contrairement au Grand Prix, la Coupe des Alpes et les autres rallyes sur route ne sont pas des sports de spectateurs. Les rallyes automobiles vont des compétitions de vitesse aux compétitions qui ressemblent aux chasses au trésor plutôt qu'aux courses à la roue. Pour en savoir plus, contactez le Sport Car Club of America (800 / 770-2055 ou 303 / 694-7222, fax 303 / 694-7391; www.scca.org).