Les Citoyens Modèles De Sofia, Bulgarie

Avant que je parte pour la Bulgarie, j'ai été averti à plusieurs reprises sur les lutteurs. Cela me semblait absurde, comme dans un film B. Après tout, mon motif tout à fait inoffensif de visiter la capitale, Sofia, était de vérifier la rumeur selon laquelle les femmes seraient les plus élégantes de l'ancien bloc de l'Est. Pourquoi, en tant que journaliste américain, devrais-je m'inquiéter des anciens membres des équipes olympiques bulgares de lutte et de musculation? Bien, bienvenue à Sofia.

Lorsque le gouvernement communiste est tombé, certains athlètes se seraient livrés au trafic de drogue, à la prostitution et au racket (avec l’aide de quelques alliés gouvernementaux), formant des empires «commerciaux» puissants et diversifiés ayant des activités légitimes d’assurance et de sécurité. Ici, comme en Russie, le mafiya se promène à la vue, rendant sa présence connue avec les voitures allemandes coûteuses et les petites amies miniatures Versace. Alors que j'ai beaucoup appris sur les meilleurs designers de la ville, les boutiques les plus exclusives et les restaurants et boîtes de nuit les plus chics, j'ai aussi appris plus que je ne voulais savoir sur la domination de la guerre mafiya "sociétés" ou "groupements", comme on les appelle.

Je me suis basé au cœur de Sofia, au Sheraton Sofia Hotel Balkan, un tas de staliniens dans un bâtiment qui est l'hôtel le plus cher de la ville (les chambres peuvent coûter jusqu'à 340 la nuit). Il offrait un accès facile au Bulevard Vitosha, l'artère centrale bordée de boutiques de la ville, qui est encadrée par le mont Vitosha enneigé au sud et l'imposante église Sveta Nedelya du XIIe siècle à l'ouest. Le Sheraton offrait également une introduction rapide à certaines des nombreuses incohérences de Sofia: il abrite une magnifique église du quatrième siècle dans sa cour arrière, tandis que juste à côté se trouve TSUM, le grand magasin tout-en-tout inspiré de Moscou. célèbre GUM. À proximité, sur le large et large Bulevard Tsar Osvoboditel - connu des étrangers comme «la route de briques jaunes» (une référence à ses pavés jaune vif) - le cliquetis de Ladas à côté des Mercedes-Benz de Classe S. Le triangle formé par Bulevard Vitosha, Ulitsa Alabin et Ulitsa Graf Ignatief est un mélange de circulation et de cafés, de restaurants haut de gamme et de pizzerias, de boutiques italiennes fastueuses, de brocantes poussiéreuses, de clubs techno et un musée Objets d'or thraces. Tout cela vous donne l'impression qu'ici, tout ce qui est haut ou bas, haut ou bas est possible.

Dans les années 10 depuis la fin du communisme, la Bulgarie est devenue un pays d’extrêmes, avec une élite de la nouvelle monnaie rapide et une classe inférieure aux prises avec un taux de chômage de 14. Mais pour tous, la mode est une obsession: le journal 24 Chasa (Heures 24) consacre un espace quotidien à l'industrie; la modélisation est une activité gigantesque (on dit qu'il y a des agences de modélisation 25, ce qui équivaut à une manie certifiable dans une ville d'un peu plus d'un million d'habitants); et regarder bien, par tous les moyens possibles, est un passe-temps national. Il n'est pas étonnant que le monde éphémère de la mode ait captivé l'imagination populaire: il offre une diversion par rapport aux turbulences politiques et un moyen d'expression personnelle, un soulagement bienvenu après des années d'uniformisation imposée par les Soviétiques. Ou, comme Dim Dukov, alors PDG de l’agence de modélisation Underground, a déclaré: «Les gens ici ont passé beaucoup de temps en très peu de temps. C'est dramatique. Et une façon très bulgare est de être dramatique nous-mêmes. "

À la fin de mon premier jour, j'ai trouvé mon aide pour assister à une soirée privée à l'Imperial, un club de rock confortable et débraillé. J'étais l'invité de Dim. Alors qu'un groupe bulgare pas mal en point se battait sur scène, nous nous sommes assis au milieu du jeune public bien habillé, et quelques instants plus tard, nous avons été accueillis de manière inattendue par Evgenia Kalkandzhieva, une célébrité locale qui était Miss Bulgarie dans 1996. Kalkandzhieva, qui dirige l’agence de modélisation Visages, avait appris que j’étais, à l’époque, rédacteur à Harper BazaarÉtait en ville et désireux de faire ma connaissance. Elle m'a rapidement invité à faire partie du jury d’un événement qu’elle était à la fois en train de produire et d’accueillir: le concours national de télévision 1998, diffusé à l’échelle nationale. J'ai accepté, ignorant que je me mettais au milieu d'une rivalité de longue date entre les meilleurs modèles de modélisation de Sofia.

Dans les heures de 48 précédant le concours, j'ai reçu beaucoup de conseils de prudence, dont beaucoup étaient contradictoires, tout cela nébuleux. Pour commencer, on m'a dit que Kalkandzhieva était censé être l'un des plus grands joueurs de la ville, Krassimir Marinov. J'ai également appris que le directeur d'une agence rivale, Intersound, avait été tué par balles l'année précédente, prétendument dans un conflit concernant les droits des concours de beauté. Dans le même temps, les gens m'ont averti de garder un œil sur toute personne liée à Multigroup, par la plupart des comptes du conglomérat le plus puissant en Bulgarie - dirigé par l'ancien lutteur olympique Ilia Pavlov - qui pourrait également être intéressé par ma participation au concours.

Plus j'entendais parler des personnes qui se cachent dans les coulisses, plus je devenais préoccupé par mon rôle de juré. Après tout, en Bulgarie, les choses semblent irrégulières. Les exploits de la cape et de la dague sont monnaie courante ici, et ce pays sera à jamais associé à deux incidents internationaux effrayants: l'assassinat du dissident bulgare Georgi Markov par un parapluie empoisonné dans une station de métro de Londres et un favori des théoriciens du complot ) le prétendu lien entre les services secrets bulgares et la tentative d'assassinat du pape dans 1978. Je commençais à me sentir anxieux. Il était hors de question que je veuille me retrouver au mauvais bout d'un parapluie.

Vendredi soir, je me suis mise à regarder un bon nombre de personnes parmi les plus belles de Sofia, enveloppées dans des manteaux de fourrure et des chapeaux, au Palais national de la culture. Les créateurs de styles se sont révélés en force pour le concours du meilleur modèle, une affaire éblouissante manifestement d'un intérêt colossal pour ce pays obsédé par la mode. Chaque mois, quatre événements liés à la mode se déroulent à Sofia, avec la participation de tous, des diplomates et des politiciens aux célébrités et aux stars du sport, tandis que le reste du pays mange le spectacle via la télévision.

Je pensais avoir vu des cous épais à l'arrière de la salle, mais ça aurait pu être mon imagination. J'ai donc essayé de me détendre et j'ai attiré mon attention sur les concurrents, qui avaient tous les pommettes larges et les traits planes et ciselés que l'on associe aux beautés slaves. J'étais convaincu que quelques-uns d'entre eux avaient le potentiel d'être des modèles de classe mondiale, mais je doutais que je puisse même voter, car je ne pouvais pas faire correspondre les noms figurant sur le bulletin de vote (en cyrillique) avec l'un des modèles sur scène.

Heureusement, mon échec en tant que juge ne semblait pas faire de différence. Lorsque les gagnants de la soirée ont été annoncés (quelques secondes seulement après que nous ayons accepté nos bulletins de vote, semble-t-il), le public était heureux, les animateurs enthousiastes et les modèles gagnants au paradis.

MÊME AVANT QUE SOFIA SOIT RECONNUE POUR SA HAUTE VISIBLE nouvellement riche (qui peut facilement se permettre les vêtements européens les plus récents et les plus extravagants), les femmes bulgares étaient réputées pour leur sens du style. Sous le communisme, la Bulgarie avait une institution publique appelée le Centre pour les nouveaux biens et la mode, qui permettait aux concepteurs une liberté inouïe ailleurs dans le bloc oriental et exposait les femmes bulgares à un éventail relativement large de modèles et de tissus locaux. Selon la designer locale Darina Manchenko, la plupart des femmes bulgares, quel que soit leur statut économique, ont toujours eu le désir inné d’être chic. "Nous avons l'habitude d'avoir très peu de ressources et très peu de choix", a-t-elle déclaré, "et nous avons toujours fait beaucoup avec très peu de choses".

Une promenade dans le centre-ville révèle à quel point Sofia est devenue consciente de la mode au cours de la dernière décennie. Yves Saint Laurent, Max Mara, Krizia et Estée Lauder ont tous des magasins dans des emplacements de choix, et des salons de beauté luxueux de style occidental, comme le Salon MG, à la pointe de la technologie, commencent à prendre de l'ampleur. Bien qu’il n’y ait pas de bonnes affaires dans les boutiques internationales (où les prix sont similaires à ceux de l’Europe occidentale, sauf les touristes fortunés et les gros chats bulgares), les collections des meilleurs designers locaux sont tout à fait abordables. M. boutique propose des vêtements pour femmes discrètes, et Zhana Zhekova, connue pour ses magnifiques robes de soirée en velours. Mais Evgenia "Jeni" Zhivkova, la petite-fille de trente ans du regretté Todor Zhivkov, dictateur communiste bulgare pour les années 40, est peut-être la créatrice locale qui incarne le mieux les efforts de Sofia pour vaincre l'ère soviétique. Bien que ses vêtements discrets soient conservateurs, même selon les normes bulgares (Ralph Lauren moins le côté contemporain), le fait que Jivkova, avec son arrière-plan de fête résolument intransigeant, ait embrassé le monde glamour en dit long .

Et le changer c'est. Le gouvernement réprime le crime organisé, faisant de la ville un endroit relativement sûr, mais extrêmement excitant. (Les "sociétés" ne devraient pas avoir un effet dissuasif: à moins que vous ne veniez faire des affaires illégales ou, disons, juger un spectacle, les lutteurs resteront dans le décor et se retireront dans les demeures du mont Vitosha. conduisant leurs voitures de haute performance autour de la nuit.) Là où le style de jeu à enjeux élevés est inextricablement lié au muscle, la mode est devenue une forme passionnante de divertissement réel, offrant à Sofians une évasion voyeuriste. "Les choses ne sont pas toujours aussi faciles pour nous en Bulgarie", dit Dukov, "mais la mode nous permet de croire en un monde de beauté et de perfection. C'est rassurant de penser - même s'il ne s'agit que d'un fantasme - peut toujours être fabuleux. "

Deborah Kirk est une écrivaine et rédactrice en chef résidant à New York.

COMMENT S'Y RENDRE
Balkan Bulgarian Airlines est le seul transporteur direct des États-Unis. Un certain nombre de compagnies aériennes desservent Sofia à partir de villes européennes.

HÔTELS
Sheraton Sofia Hôtel Balkan 5 Ploshtad Sveta Nedelya; 359-2 / 981-6541, fax 359-2 / 980-6464; double de $ 225. Le plus grand, le plus cher et le meilleur hôtel de Sofia. Le chic restaurant Preslav est ici, tout comme l'un des meilleurs instituts de beauté de la ville.
Grand Hotel Bulgaria 4 Blvd. Le tsar Osvoboditel; 359-2 / 871-977, fax 359-2 / 884-177; double de $ 80. Récemment rénové; excellent dîner au salon rouge.

RESTAURANTS
Rôtisserie Nationale 42 Ulitsa Neofit Rilski; 359-2 / 980-1717; dîner pour deux $ 36. Très bonne cuisine bulgare servie dans un cadre de bon goût.
Rio 1 Ploshtad Bulgarie; 359-2 / 916-677; dîner pour deux $ 25. Même à Sofia, il y a un engouement latin. Une cuisine brésilienne raffinée et copieuse, populaire auprès des déménageurs.
Continental Plaza Hôtel Zogratski, 100 Blvd. James Bourchier; 359-2 / 62518, ext. 3661; dîner pour deux $ 20. Peut-être le restaurant le plus chic de Sofia.
Chaises 33 14 Ulitsa Assen Zlatarov; 359-2 / 442-981; dîner pour deux $ 20. Restaurant confortable (juste des chaises 33) dans un quartier bordé d'arbres.

MAGASINS
TSUM 2 Bulevard Knyaginya Mariya Luiza. Le plus grand magasin des Balkans propose des articles allant des icônes religieuses aux spiritueux, en passant par les vêtements et l’électronique.
Boutique Zhana Zhekova 18A Ulitsa Angel Kanchev; 359-2 / 981-8470.
Dary M. 28 Ulitsa Veliko Tarnovo; 359-2 / 447-133.
Jeni Style 14 Blvd. Patriarh Evtimii; 359-2 / 981-3266.
Avenue Boutique 46 Ulitsa Denkoglu; 359-2 / 981-7964. Transporte Fendi et Emanuel Ungaro, entre autres marques.