Le Lendemain Matin

Nous avons accéléré dans les rues de Managua, évitant les chars à boeufs, les chiens errants, les autobus scolaires brisés de passagers, les femmes portant des paniers de tortillas au fromage. quesillos, des adolescents qui vendent à peu près tout: des journaux, des boissons aux fruits dans des sacs en plastique, des tapis de sol, des serviettes de plage Mickey Mouse, des ornements de capote, des canards, des perroquets et des singes vivants. Le long de la route, à côté des vendeurs de billets de loterie et des vendeurs de tortillas, les changeurs de monnaie - appelés coyotes- agitant des liasses de billets colorés sur les voitures qui passaient.

Mon ami Brian et moi-même sommes allés à l'hôtel Inter-Continental pour rencontrer notre chauffeur, Julio. Pour y arriver, cependant, c'était tout sauf simple. Un labyrinthe de barrières 300, Managua se passe de noms de rues, peu importe les panneaux de signalisation. Les gens donnent des directions basées uniquement sur des repères. Pour arriver à l'hôtel, on nous a dit de "tourner à gauche à la statue de l'homme avec la mitraillette et la pioche". Que, comme je le savais lors d'une visite précédente, nous n'aurions aucune difficulté à trouver.

Les voyages au Nicaragua sont difficiles. Il peut aussi être terriblement lent: l'infrastructure est médiocre, parfois inexistante. Handicapé par des années de guerre civile, le Nicaragua est, après Haïti, le pays le plus pauvre de l’hémisphère occidental. Tout ici est empreint de l'histoire politique mouvementée de la nation, des peintures murales noires et rouges soutenant les sandinistes de gauche à la "flamme éternelle" de la révolution gardée par un ancien soldat (une ampoule électrique en plastique) à la Plaza de la Revolución . Même Montélimar, la seule station balnéaire haut de gamme du pays, était autrefois la retraite d'été de l'ancien dictateur Anastasio Somoza.

Bien que les élections présidentielles qui ont eu lieu au cours de cette visite ne représentent que le deuxième transfert de pouvoir relativement pacifique de l’histoire du pays, le Nicaragua semble finalement s’être engagé dans la voie de la stabilité. Il est peu probable que les touristes subissent des désagréments mineurs (tant qu’ils évitent la région frontalière du nord, qui est encore très minée et en proie à des bandits armés), l’eau est généralement potable et de nombreux hôtels et restaurants acceptent les cartes de crédit. Cependant, comparé à son riche voisin du sud, le Costa Rica, et même au Honduras, qui lutte au nord, le Nicaragua semble étrangement en arrière. Aeroflot, un centre culturel iranien, et les taxis de Lada servent de toile de fond à l’ancien champion de boxe Alexis Arguello, au Sports Bar, où de riches Nicaraguayens arrivent à Nissan Pathfinders pour transporter leurs téléphones portables, afin de boire Johnnie Walker Red.

Les touristes, tout comme les entrepreneurs, sont une nouveauté ici - et cela fait partie de l'appel. Si vous êtes aventureux et disposé à travailler un peu, le Nicaragua fera plus que rembourser vos efforts. Les paysages naturels de feuillages tropicaux et de formations volcaniques sont vierges et les habitants sont impatients d’accueillir les visiteurs après des années de conflit. Pour en profiter, il suffit d'un quatre roues motrices.

Lors de cette visite, alors que le Nicaragua attendait anxieusement les résultats des élections, Brian et moi avons décidé de sortir de la capitale pour quelques jours et de nous installer dans la campagne, ses forêts de nuages, ses lacs et ses volcans. Et nous ferions confiance à Julio pour naviguer sur les routes de notre Toyota Land Cruiser loué. Sur les deux heures de route vertigineuse au nord-est de Managua à Selva Negra dans les hautes terres du Nicaragua, il a habilement contourné les nids-de-poule, suivant des arcs-en-ciel peints à intervalles irréguliers par les propriétaires de la station. Selva Negra, une station funky 1,400-acre d'environ 4,000 pieds au-dessus du niveau de la mer, est construite sur des terres qui ont été dans la famille d'Eddy Kühl depuis les 1880. Des cabines et une auberge de jeunesse se trouvent au pied d'une montagne brumeuse et boisée. Des sentiers circulent autour de plusieurs lagons. Bien que la forêt de nuages ​​ait été encerclée par les Kühl, elle n’est en aucun cas apprivoisée. Des singes hurleurs et des oiseaux de nombreuses espèces se cachent dans des arbres anciens, sous lesquels des ruisseaux gargouillis et de la mousse épaisse offrent une pause rafraîchissante dans la chaleur de Managua.

Eddy et sa femme, Mausi, descendent tous les deux du petit groupe d'immigrants allemands qui, à la demande du gouvernement, sont venus au Nicaragua dans les 1800 pour y planter du café. Les touches allemandes abondent: le bâtiment principal est de style chalet; des fleurs rouges et roses poussent sur les toits des cabanes rustiques; et le nom de la station elle-même est espagnol pour "forêt noire". Eddy et Mausi, cependant, sont nés au Nicaragua et Eddy a des histoires incroyables à raconter sur les années de guerre. Il a été exilé par Somoza dans 1978; a été ambassadeur du gouvernement post-Somoza / pré-sandiniste du Nicaragua; et s'est enfui aux États-Unis dans les années quatre-vingt, laissant sa mère, une institutrice locale, tenir la station pendant les raids de guérilla.

Selva Negra est encore une plantation de café en activité. "Nous nous sentons responsables du café qui sort de ce pays", a déclaré Eddy en nous promenant avec fierté à travers des rangées de caféiers ombragées par des arbres à feuilles persistantes. La petite quantité de café produite ici chaque année peut être trouvée par des aficionados dans des endroits comme Dean & DeLuca de New York.

Un soir, comme Brian et moi sommes rentrés tard d'une randonnée et avons manqué le dîner, nous avons dû aller dans la ville voisine de Matagalpa pour un repas. Nous avons essayé trois restaurants, mais tous ont été fermés. Sans surprise. Des dizaines de personnes, certaines criant, se promenaient dans les rues. Les petites filles peignaient des devantures de magasins; Des camionnettes bondées de jeunes hommes à la recherche de colère entouraient le centre-ville. Lorsque Julio a roulé dans une rue à sens unique, la foule nous a crié dessus.

Nous nous sommes arrêtés et essayions de lire notre guide lorsqu'un camion de police avec des lumières clignotantes a balayé le Parque Central. Julio descendit par la fenêtre et, après mûre réflexion avec les officiers mitrailleurs, se tourna vers nous. "Matagalpa est fermé, chef"La menace d'une manifestation." Les premiers résultats ont montré que le candidat favori de Matagalpa, Sandinista Daniel Ortega, traînait, et qu'il y avait déjà des accusations de fraude électorale. Tant pis pour un dîner tardif. route de montagne et conduit à Selva Negra bucolique.

Le matin, nous avons avalé un petit-déjeuner allemand et avons vu la brume rouler sur le sommet d'une montagne alors qu'un ouvrier nettoyait des algues et des nénuphars d'un des lagons. Mausi nous a dit qu'elle avait des sentiments mitigés à propos du char militaire qui marque l'entrée de Selva Negra. "Nous avons essayé de le déplacer mais nous ne pouvions pas, alors nous avons peint un arc-en-ciel dessus", a-t-elle déclaré. "Nous avons essayé d'y planter des fleurs, mais c'était difficile parce que le sol devenait trop chaud. Mais finalement, l'herbe poussera. Ensuite, les fleurs. Nous aimons penser que nous aurons des fleurs quand il y aura enfin la paix dans ce pays. sera bientôt."

En direction du sud pour Grenade, une ville située près du lac Nicaragua et datant de 1524, nous sommes descendus dans la fertile vallée de Sebaco, en passant des enfants à l'aide de petites pelles pour remplir les nids-de-poule et tendre les mains. Deux petites filles avaient tiré une ficelle sur la route pour former un péage improvisé. Les enfants ont mis du poisson en vente, tandis que les adultes se sont battus avec un gibier plus gros, y compris un tatou.

À Grenade, nous avons logé à l'hôtel Alhambra, dont l'osier, les palmiers et les arcades à colonnes lui confèrent l'air fané d'une relique coloniale espagnole. De la terrasse, nous avons contemplé la place de la ville, entourée de bâtiments majestueux jaune vif, rose, turquoise et orange. Les hommes conduisaient des voitures tirées par des chevaux devant des kiosques où des écoliers en uniforme de la marine achetaient du cacao (lait au chocolat) et des raspados (glaces).

Au lac Nicaragua, à quelques minutes de 10 de Grenade, nous avons embauché une embarcation de style Queen africaine. Notre capitaine, Evarito, l'a lentement manoeuvré à travers les îlots à franges 365 de Las Isletas créés par les éruptions volcaniques de Mombacho, sur le continent, et Concepción, sur la grande île d'Ometepe. Les seuls bateaux que nous avons croisés étaient des canoës en bois, quelques-uns équipés de moteurs, certains portant des hommes nus tirant de gros filets de pêche, certains avec des enfants souriants naviguant entre leurs maisons insulaires. La plupart des îlots sont inhabités, mais la région abrite une communauté autochtone dynamique et une école. Une poignée d'îlots plus grands ont même de minuscules barres. Les riches Nicaraguayens viennent de commencer à construire des maisons sur des îles privées, et il est prévu d'en développer plusieurs autres, mais pour le moment, ils sont incroyablement paisibles.

À notre retour à Managua, l’ancien maire de la ville, Arnaldo Alemá, avait remporté les élections. Mon riche ami nicaraguayen, Alex, qui avait soutenu le candidat victorieux, nous a invités à célébrer dans un bar appelé El Cartel. Le serveur continuait à apporter des demi-litres de Flor de Caña Extra Seco, des bouteilles de Coca et des seaux de glace, et nous avons mélangé nos boissons à la table en remplissant nos verres de rhum et en ajoutant juste assez de Coca. Apparemment, ce n'est pas la façon dont on boit les sissy et les jus de fruits. Pour obtenir la vraie saveur, a expliqué Alex, "il faut être capable de goûter sa bouchée." La même chose vaut pour le Nicaragua.

JASON WILSON est rédacteur en chef de Grand Tour, le Journal of Travel Literature.

SUR LE CÔTÉ DE LA MISE EN GARDE

Bien que vous ne soyez pas menacé par la violence politique, vous devez toujours prendre des précautions au Nicaragua, en particulier dans les villes. Se promener à Managua après la tombée de la nuit est une mauvaise idée. prendre un taxi. Pour une base, Managua ou Montélimar sont les meilleurs; plusieurs villes à visiter ne sont qu'à deux heures.

Pendant la journée, les routes du Nicaragua sont terribles; au crépuscule et la nuit, ils sont perfides. Louez un véhicule à quatre roues motrices de Budget à l'aéroport de Managua. Si vous ne voulez pas conduire, la plupart des grands hôtels peuvent vous proposer un guide et un chauffeur fiables. le tarif est négociable. Careli Tours (505-2 / 782-572, fax 505-2 / 782-574) propose des excursions d'une journée et des forfaits de plusieurs jours ou semaines.

Il est parfaitement sûr - et souvent avantageux - d’échanger de l’argent dans la rue avec coyotes, qui offrent un taux légèrement supérieur à celui des banques. La plupart ont une carte d'identité plastifiée épinglée sur leur chemise et une calculatrice pour afficher les transactions.

Avant de partir, prenez des pilules anti-paludisme et apportez beaucoup d'insectifuge (les moustiques sont porteurs de la dengue). Une vaccination contre l'hépatite A est recommandée.


LES FAITS
La meilleure période pour visiter le Nicaragua est la saison sèche, de novembre à mars. Continental (via Houston) et American (via Miami) volent à Managua.

Hôtels et ResortsHôtel Camino Real Carretera Norte, km 9.5, à l'extérieur de Managua; 505-2 / 631-381, fax 505-2 / 631-380; double de $ 180. Les chambres agréables et spacieuses entourent une piscine centrale.
Hôtel Inter-Continental 101 Octava Calle Suroeste, Managua; 800 / 327-0200 ou 505-2 / 283-530, fax 505-2 / 283-087; double de $ 215. Proche des sites touristiques et de la vie nocturne de la ville.
BEST VALUE Hotel Las Mercedes Carretera Norte, km 11.5, en face de l'aéroport; 505-2 / 631-012, fax 505-2 / 631-083; double de $ 70. Un jardin tropical légèrement échevelé et des aras errant au bord de la piscine.
Hôtel Barceló Playa Montelimar, Masachapa; 505-2 / 696-769, fax 505-2 / 697-669; double de $ 144. Sur la côte pacifique du Nicaragua, plus de bungalows 200 et un kilomètre de plage privée.
Hôtel Alhambra Grenade 505-552 / 4486, fax 505-552 / 2035; double de $ 44. A toute l'élégance fanée d'une relique coloniale.
Hôtel Selva Negra Matagalpa Highlands; 305 / 883-1021 (réservations américaines) ou téléphone et fax 505-612 / 3883; double de $ 40, cabines $ 50- $ 100, chalets $ 100- $ 150. Station isolée dans une forêt de nuages ​​4,000 pieds au-dessus du niveau de la mer.