Riviera Russe

La plage russe a l'anneau indéniable d'un oxymoron. Après tout, la Russie est la terre des rennes, du pergélisol et de la nuit polaire - un endroit où les glaçons tuent parfois des gens. Le look pantalon rentré dans les bottes est toujours de rigeur ici, par nécessité. Les bains de vapeur, les beuveries et les délices ukrainiens au saindoux, tous prophylactiques contre le gel à mort, sont devenus des icônes culturelles. Les touristes qui viennent en Russie le font pour les filles, l'étrangeté, le flash, le spectacle, la fête. Les expatriés qui travaillent ici le font pour des fonds ou pour des compagnies pétrolières ou pour promouvoir avec diligence l'augmentation globale de la dette de carte de crédit. Mais personne ne s'attend à avoir le bronzage.

La simple logique n'a jamais dissuadé les Russes d'un projet de construction. Pierre le Grand a érigé sa capitale dans un marécage - et les canaux noirs et les palais baroques en ruine de Saint-Pétersbourg demeurent une merveille du monde à ce jour. Délirant, grandiose, impitoyable, visionnaire, fou: ce sont les gens qui ont colonisé la Sibérie et érigé des villes allègrement dans le cercle arctique. Donc, pour que l’humble ville de Sotchi sur la mer Noire lance un appel d’offres pour accueillir les Jeux olympiques d’hiver 2014 - et pour devenir une destination de villégiature de classe mondiale qui attire des voyageurs haut de gamme qui pourraient même, oui, nager - n’est pas aussi invraisemblable que cela puisse paraître.

Sotchi a été pendant des décennies le centre de détente et de rajeunissement de l'Union soviétique, le plus bel hôtel situé derrière le rideau de fer. Ses atouts naturels sont prodigieux: temps doux, kilomètres de plage 73, collines avoisinantes pour la randonnée, accès facile au ski en hiver et bonne cuisine rustique. Staline avait une datcha ici (maintenant un hôtel et un musée kitsch), et il encourageait la construction, à partir des 1920, de stations thermales connues sous le nom de sanatorium, dont beaucoup fonctionnent toujours à la vapeur et à la disparition. Jusqu'à récemment, cela a été le cas: Sotchi était un endroit avec un minimum de charme, mais pas beaucoup de voyageurs internationaux.

Il semble que tout cela va changer. L’année dernière, le Kremlin a commencé à injecter des montants stratosphériques d’argent et de grandes forces politiques dans le grand programme fédéral ciblé pour le développement de Sotchi, qui promet près de X milliards de dollars américains au cours des sept prochaines années. paroles du directeur du marketing et de la communication du comité de candidature olympique, Andrey Braginski. Le financement sera 12 pourcent public et 60 pourcent privé; Les transactions déjà encrées ou en cours comprennent un nouvel aéroport étincelant et des hôtels supplémentaires (tous deux financés par l’oligarque en aluminium Oleg Deripaska, un milliardaire de 40 dont le manoir de Belgravia lui a rapporté 100 millions de dollars), ainsi que deux nouvelles stations de ski, une Financé par le monolithe énergétique national Gazprom, l’autre par le groupe privé Interros. Si Sochi ne remporte pas sa candidature olympique (qui sera déterminée en juillet, la ville est actuellement l’un des trois finalistes, avec Salzbourg et Pyeongchang, Corée du Sud), le milliard de dollars 39 sera toujours investi, mais pas nécessairement pistes de bobsleigh.

La première manifestation du nouveau Sotchi est le Grand Hotel Rodina, un complexe de 45 millions qui a ouvert ses portes en juillet lors du 2006, affichant des références irréprochables au luxe sauvage russe. Détenue par Russian Hotels, une filiale de l'empire de Deripaska, et gérée par le Stein Group, un hôtelier européen, le Rodina est une rénovation remarquable d'une villa de l'époque stalinienne, avec des plafonds particulièrement hauts, des hectares de marbre crémeux et des motifs soignés. jusqu'à une plage privée. Les fans des autres propriétés du groupe Stein (notamment The Cadogan on Sloane Street, à Londres et le College Hotel, à Amsterdam) reconnaîtront le style patricien post-Starck. La palette des chambres spacieuses du 40 est le chocolat, la cannelle et la vanille, mis en valeur par des poutres apparentes et des textures succulentes. Les touches de la maison-pays apparaissent ici et là de manière inattendue: des tomes antiques de Pouchkine et de Tolstoï en cyrillique dans la bibliothèque, un plat au restaurant Black Magnolia de l'hôtel, un «œuf Fabergé» de poulet, poisson et homard. Préparé par un chef français, naturellement.

"J'ai trouvé l'histoire de Rodina fascinante", a déclaré David Stein, fondateur et président du groupe Stein, faisant référence à l'utilisation du site comme un bolthole où les patrons du parti pouvaient se détendre (ou pas, à moins de 10). peut-être trop près pour le confort). Pendant la guerre froide et jusqu'à la perestroïka, le bâtiment était réservé au Conseil des ministres de l'URSS; Au début d'une mission de dépistage, Stein a trouvé un abri anti-aérien sur les lieux. "Il a ces vieilles portes incroyables avec des marteaux et des faucilles peintes sur eux", dit-il. "Nous allons en faire un bar à cigares."

Stein prévoit également d'ouvrir un spa à service complet sur le terrain - l'architecte Matteo Thun serait lié au projet - complété par deux vastes piscines; Il y a aussi une salle de billard et une salle de projection, faisant de la Rodina un refuge idéal pour les amateurs de plage en été et les skieurs en hiver.

Il reste cependant à savoir si l'hôtel est un pionnier sur la nouvelle frontière de la décadence russe ou d'un éléphant blanc solitaire. Certes, le festival du film en langue russe Kinotavr, qui a eu lieu à Sotchi en juin dernier pendant les dernières années 16, fait l’objet d’une attention internationale. M. Poutine lui-même a ici une datcha comme un lieu de villégiature, où il a organisé un sommet européen en mai sur 2006. Un certain degré de pouvoir des étoiles vient d’un camp de tennis d’élite dans les collines, alma mater de Maria Sharapova, entre autres. Mais l’attrait de Sotchi pour les touristes, qu’ils soient russes ou étrangers, n’a toujours pas été prouvé et, si vous demandez à certains ressortissants de la jet-set, cela est peu probable. La seconde option hôtelière la plus éloignée est le Radisson SAS Lazurnaya, construit en 1996, qui possède une belle piscine, mais des salles de Miami Vice-hued qui pourraient être réaménagées. Et la scène actuelle du week-end des hommes d'affaires étrangers pour rencontrer leurs "petites amies" locales est amusante ou déplaisante, selon votre point de vue.

Une chose que Sotchi a incontestablement pour cela est la localisation. Situé sur un tronçon du côté est de la mer Noire, le long des contreforts des montagnes du Caucase occidental, ses spectaculaires plages de pierre noire peuvent être baignées de mai à la "saison des velours" fin octobre. Des eaux bleues, froides et instantanément profondes touchent la côte rocheuse avec un son distinctif qui rappelle la glace dans un verre à cocktail. Le littoral se trouve dans des collines si raides qu'elles ne sont accessibles que par des ascenseurs ou des gondoles. À moins d'une heure de là, on atteint Krasnaya Polyana (Red Meadow), la station de ski d'apparatchik préférée de Poutine.

C'est une région du monde pas comme les autres, ses collines escarpées parsemées de gros poulets, de vaches laitières et de cyprès comme des points d'exclamation noirs, immortalisées par le peintre primitiviste géorgien Niko Pirosmani. Les collines intérieures fertiles soutiennent les vignes et les vergers; le long des rues bordées de palmiers de la ville, des femmes aux dents dorées vendent des fruits frais dans des contenants en plastique, minuscules fraises, odeurs de rubylike, myrtilles et myrtilles. Les stands en plein air des vendeurs sont décorés de chapelets de cuir de fruits faits maison, agrémentés de noix, de nœuds de fromage local salé appelés suluguni, des couronnes de feuilles de laurier fraîches et des bouquets de citrons glacés.

Le réglage permet toutes sortes d'activités de plein air; la plupart d'entre eux peuvent être appréciés dans un style russe nettement sous-réglementé. En saison de ski, quelques dollars et un hélicoptère vous permettront d'atteindre le sommet de la piste de votre choix, malgré les falaises abruptes de poudre sujette aux avalanches. En été, des jeeps de montagne se découpent sur des collines immaculées et des cordes fixes permettent aux spéléologues néophytes d'accéder à des grottes préhistoriques non surveillées. Pour les moins extrêmes, il y a la randonnée, nager dans les bassins d'émeraude à la base des cascades de montagnes glacées (il y en a des dizaines; les plus populaires sont les cascades d'Agura, au-dessous des falaises d'aigle), vous pouvez dîner sur des truites fraîchement pêchées. Les remontées mécaniques de Krasnaya Polyana circulent tout l'été, amenant les touristes au sommet pour une vue à un degré 360 des collines verdoyantes et des lacs alpins.

De retour en ville, les choses ne sont que légèrement moins sauvages. Sotchi, qui signifie "juteux" en russe, est au cœur d'un phénix de néon enflammé d'une ville de promenade. Sur son coin principal se dresse une mosaïque géante de la tête de Lénine, perpétuellement enveloppée de fumée par les charrettes de viande grillée. Les femmes, caractérisées par des yeux bleus sauvages et des membres narquois, portent des talons hauts sur la plage, et leurs compagnons proto-capitalistes agitent de façon ironique les cigares debout dans les eaux peu profondes.

Ce cadeau du XIIe siècle existe avec le passé soviétique, sous la forme de sanatoriums de Sotchi: complexes-hôpitaux-stations balnéaires où les effectifs de l'URSS - les métallurgistes, les travailleurs de l'automobile, les collecteurs d'impôts - sont arrivés un mois de repos fortement réduit, refroidissant la sueur de leur noble travail communiste. Sur les chemins qui serpentent dans les terrains boisés, les panneaux indiquent: de cette façon, la piscine, les rayons X. Dans ce qui doit être l'un des exercices les plus amusants de la nation dans la futilité, les peintures murales du style de propagande socialiste exhortent les Russes à ne pas fumer.

Les magnifiques bâtiments impériaux staliniens (et les blocs de béton déprimants de Brejnev) sont peut-être en train de se dégrader, mais les sanatoriums persistent. À Ordzhonikidze, une structure palatiale nommée d'après un ancien activiste bolchevique, des femmes d'âge moyen vêtues de pare-balles - du type de «tantes chimiques» pour leurs cheveux imprudemment colorés et leur comportement toxique - gardent de somptueux détails originaux. Personne ne peut voir une pièce sans la permission (et la paperasse) appropriée. Les demandes de renseignements sur les services et les prix, ou même la possibilité de rester la nuit, suscitent des soupçons extrêmes et les visiteurs sont envoyés dans un service distinct pour se tenir sur une ligne, puis sur une autre. Etc.

Les sanatoriums sont lentement achetés et transformés - la Rodina n’est qu’un exemple. Mais les visiteurs qui se précipitent dans la région auront encore de nombreuses occasions de voir des statues de travailleurs robustes aux toges et de belles sculptures en marbre en bas-relief: gerbe de blé, corbeille de fruits, marteau et faucille.

Ironiquement, ces reliques qui fonctionnent encore sont devenues des obstacles au développement de Sotchi. Selon la chaîne publique russe PRK Aujourd'hui, les sanatoriums attirent chaque année plus de 3 visiteurs, dont beaucoup sont en détresse financière et physique - ce qui rend Sotchi encore trop démodé parmi l'élite russe pour devenir à la mode bientôt. Proposez-le comme destination et les Moscovites chics réagissent avec divers degrés d'amusement et d'alarme; comme le dit la blague, "Question: quelle est la Riviera russe? Réponse: La Riviera."

De plus, l’infrastructure n’est pas encore à la hauteur des normes de voyage de luxe. Les routes sont encombrées, les sentiers de montagne sont parfois parsemés de détritus et les spots de nuit sont une machine à remonter le temps collective réglée sur 1980. Jusqu'à ce que le gâchis de la candidature olympique soit sécurisé et / ou que les nouvelles stations de ski, les aéroports et les routes soient construits, il peut être insensé pour quiconque est moins sûr financièrement qu'un oligarque de déposer de l'argent ici. Une leçon peut être tirée d'un spectacle à quelques minutes de route de l'aéroport abyssal actuel: une grande structure en verre noir, insecte et en ruine, qui devait devenir un nouvel aéroport international, à moitié construit puis abandonné il y a dix ans.

Et il y a toujours l'implausibilité générale de la Russie en tant que destination de villégiature. Bien qu'il soit très bon dans beaucoup de domaines, le pays n'est pas connu pour son secteur des services. "Sotchi, jusqu'à présent, lutte toujours pour une clientèle touristique comparable à celle de la Turquie et de l'Egypte", déclare Anton Lyalin, propriétaire de la chaîne Goodman Steak House de Moscou, qui a envisagé d'ouvrir un restaurant en ville. tout ce qu'il pense aurait du sens) et a décidé de ne pas le faire pour le moment. "Mais les gars du service en Turquie - ils sourient", dit-il. "Sotchi a besoin d'un programme sur la manière d'accueillir les gens dans notre ville, et cela ne se produit pas encore."

Bien sûr, une fois à l'intérieur des majestueuses portes de la Rodina, où l'atmosphère est si occidentale, les voyageurs peuvent se trouver à Majorque ou sur la côte amalfitaine dans l'une des autres propriétés de Stein. L’hôtel plaira aux Russes comme moyen d’être «en Russie sans être en Russie», selon le président du groupe Stein, Thierry Naidu.

On pourrait dire la même chose de l'attrait de l'endroit pour les étrangers, qui pourraient être une meilleure audience pour la station, indépendamment des Jeux olympiques. Greg Tepper, président de l'agence Exeter International, une société basée en Floride et spécialisée dans les voyages de luxe en Europe de l'Est, affirme qu'une escale à Sotchi fait parfois partie de l'itinéraire russe d'un client. "Les personnes que nous avons envoyées là-bas sont excentriques et cherchent quelque chose qui sort des sentiers battus", dit-il. Il ajoute que voler directement depuis les États-Unis est un défi "insurmontable" et qu'il "ne peut pas imaginer que Sotchi, dans un avenir proche, ait un attrait majeur pour les Américains". D'autre part, le buzz actuel de Sotchi, son histoire fascinante, sa promenade colorée et sa cuisine inconnue mais délicieuse pourraient constituer des attraits majeurs en soi, une raison de venir ici plutôt qu'une destination plus prévisible pour l'Europe de l'Est.

La scène du restaurant est prévisible (et exaspérante) incohérente, mais une poignée d'endroits servent une authentique cuisine caucasienne, ce qui en fait des destinations dignes. Beliye Nochi ("Nuits blanches") propose une version culte de la boulette de viande géorgienne Khinkali que l'homme d'affaires et bon vivant de Sotchi qualifie de meilleur en Russie. Ces paquets juteux de viande hachée, enveloppés dans une pâte souple et fine, sont servis bouillis ou frits, avec une variété de sauces (la crème aigre-ail et la grenade aigre sont préférées). Les réguliers appellent à l'avance pour réserver plusieurs commandes, qu'ils mangent avec beaucoup de petits plats d'accompagnement, dans le style géorgien. À Shalet, un café sur la promenade, le lyulya Des brochettes d'agneau haché sont saupoudrées d'épices de grenade, de persil et d'oignon blanc haché et sont accompagnées de beaucoup de pains plats arméniens.

Mais la meilleure nourriture se trouve à Amshenski Dvor, à une minute 30 de la Rodina en direction de Krasnaya Polyana. Ce restaurant arménien en plein air est situé derrière une structure qui ressemble à la proue d’un navire. Les paons rôdent dans la cour; les vignes drapent au-dessus et autour des cabanes; les tables communes sont taillées à partir d'arbres entiers. Les spécialités de la maison comprennent des œufs au plat et du fromage sur du pain lavash maison moelleux, de la semoule de maïs à la polenta. mamaligaet des feuilles de vigne farcies de fromage frais, de riz doux et d’agneau dans une sauce tomate-muscade. Tout cela est inévitablement suivi de succulentes shashlik, Brochettes de viande grillée du Caucase.

Cette scène idyllique n'est pas sans défauts. L'anglais collectif du personnel est rudimentaire au mieux et les salles de bains sont mieux décrites. Les bords d'Amshenski Dvor, comme beaucoup d'autres trouvés à Sotchi, sont rudes. Mais assis dans un tel endroit, à un jet de pierre des eaux bleues et bleues de la mer Noire, savourant une cuisine régionale tandis que les Volgas et les Ladas parcourent l’autoroute et, peut-être, une sélection de On pourrait pardonner de penser qu'il n'y a rien de mal à Sotchi que quelques milliards de dollars ne pourraient pas être réparés.

Valerie Stivers-Isakova vit à New York et à Moscou. Son premier roman, Le sang est le nouveau noir, sera publié par Crown à l'automne.

Quand doit-on aller

Les mois doux du printemps sont les meilleurs; les températures ont atteint les années soixante en avril et soixante-dix en juin. L'été est un lieu de prédilection pour les visiteurs qui aiment nager et faire de la randonnée en plein air; les températures restent dans les années soixante à octobre.

S'y rendre

S7 Compagnies aériennes (www.s7.ru) propose des vols pas chers à partir de Moscou vers l'aéroport Adler de Sotchi. Consultez Greg Tepper de Exeter International (800 / 633-1008; www.exeterinternational.fr) pour des conseils et des arrangements de voyage en Russie.

Visa

Un visa est requis pour entrer en Russie. De nombreux hôtels proposent des invitations touristiques (obligatoires pour tous les candidats), moyennant un petit supplément en plus du coût du visa. Pour plus d'informations, voir www.waytorussia.net or www.expresstorussia.com.

Se déplacer

Les taxis sont nombreux, mais plus chers pour les étrangers, et la plupart des conducteurs ne parlent que le russe. Demandez au concierge de votre hôtel pour organiser le transport.

Où rester

Grand Hôtel Rodina 33 Vinogradnaya St .; 7-8622 / 539-000; www.grandhotelrodina.com; double de $ 600.

Radisson SAS Lazurnaya 103 Prospekt Kurortny; 888 / 201-1718 ou 7-8622 / 663-333; www.radissonsas.ru; double de $ 285.

Où manger

Amshenski Dvor 15A Krasnaplotskaya; 7-8622 / 955-121; dîner pour deux $ 25.

Beliye Nochi 9 Ordzhonikidze St .; 7-8622 / 625-288; dîner pour deux $ 25.

Magnolia Noir 33 Vinogradnaya St .; 7-8622 / 539-000; dîner pour deux $ 150.

Shalet 5 Rivyersky Pereulok; 7-918 / 104-5254; dîner pour deux $ 20.

Que faire

Le pays reste imprégné des attitudes et des réglementations soviétiques. Pour toutes les activités, y compris les activités de plein air, prenez des dispositions avec votre concierge - le personnel de Rodina a été d'une aide infinie - ou contactez l'agence de voyages locale. Tournées SG (7-8622 / 665-070; www.sgtours.ru).

Zelyonaya Roscha Hotel chez Dacha de Staline Les voyageurs ne peuvent pas entrer dans les portes de ce musée sans réservation préalable (demandez à votre hôtel de vous en réserver un); le numéro de téléphone (7-8622 / 621-842) fonctionne rarement.

Kinotavr Film Festival Se produit tous les mois de juin à Sotchi, attirant des cinéastes nationaux et internationaux. www.kinotavr.net.

Sanatoriums

Ordzhonikidze 96 / 5 Prospekt Kurortny; 7-8622 / 976-657.

Mettalurg 92 Prospekt Kurortny; 7-8622 / 971-945.

Que lire

Une fiction russe contemporaine et légère - après tout, c'est une ville balnéaire - comme les mystères de l'essayiste Boris Akunin et les romans de Moscou, Oksana Robski, disponibles en traduction.

Conseils d'initiés

Les plages de galets noirs de Sotchi sont des meurtres sur pieds nus: apportez des chaussures d'eau. Pour s'intégrer aux locaux, emportez vos vêtements de villégiature les plus fantaisistes et les plus éclatants. Le pourboire standard en Russie est le pourcentage 10.

Mettalurg

Ordzhonikidze

Shalet

Magnolia Noir

Beliye Nochi

Amshenski Dvor

Radisson Lazurnaya Hotel, Sotchi

Grand Hôtel Rodina

Rénovation de luxe d'une villa en stalin, la salle 40 de Rodina est située sur un terrain bien entretenu avec une plage privée dans la station balnéaire ouverte toute l'année de Sotchi. Russian Hotels, un bras de l'empire milliardaire de l'oligarque en aluminium Oleg Deripaska, a donné un style patricien postmoderne: des plafonds hauts, des hectares de marbre crémeux, des poutres apparentes et des meubles recouverts de velours et de cuir. L'hôtel fait beaucoup de la culture locale, avec des éditions en cyrillique antique de Tolstoï et de Pouchkine dans la bibliothèque, et des portes en fer originales peintes avec des marteaux et des faucilles dans le hall. Après l'annonce que Sotchi, entre les contreforts de la mer Noire et du Caucase, accueillera les Jeux olympiques d'hiver à 2014, l'hôtel se prépare pour le moment sous les projecteurs. Parmi les ajouts, citons un spa, avec une bania traditionnelle ou un bain russe, et une immense piscine intérieure, qui fait partie du complexe prévu, est déjà ouverte aux clients.