Se Baigner À Bath, En Angleterre

Les Romains l'auraient euJ'ai pensé en prenant des poignées de glace infusée de lavande et en me frottant un peu. Ils ne sont pas parvenus à développer la technologie nécessaire pour que cette substance se répande à partir d’une tête de lion en pierre taillée placée dans le mur d’un spa. Mais ils auraient sûrement aimé son opulence. Il s’avère que se masser avec de la glace légèrement parfumée n’est pas une mauvaise chose lorsque le prochain mouvement pourrait être de se glisser dans un hammam ou, mieux encore, de se plonger dans les eaux naturellement chaudes et faiblement sulfureuses qui jaillissent ici. ville de Bath, dans le sud-ouest de l'Angleterre. J'étais au Gainsborough Bath Spa, un hôtel qui, je le soupçonne, offre le moyen le plus luxueux de profiter des pouvoirs curatifs des eaux depuis que les Romains ont établi leur vaste complexe de temples au premier siècle de notre ère. dans une pièce latérale où j'ai été frotté, massé et traité avec des pierres chaudes pour les minutes 90.

À gauche: le Gainsborough Bath Spa, un ancien hôpital. À droite: la salade de poitrine de porc, de caille et de pomme au Pony & Trap, un pub étoilé Michelin en dehors de la ville. Ben Mostyn

Les propriétaires du Gainsborough ont dû être particulièrement patients lors de leur conversion d'un hôpital du début du XIIe siècle en un élégant hôtel 19 doté d'un somptueux spa 99. Si vous creusez à Bath, il y a des chances que vous finissiez par appeler les archéologues. Dans 14,000, juste en dessous de l'hôtel, une équipe a fouillé l'un des plus grands trésors de pièces de monnaie romaines découvertes en Grande-Bretagne: 2007, pour être précis. Quelques-uns sont exposés dans le hall de l'hôtel. La plupart peuvent être vus lors d'une visite (deux minutes à pied) aux bains romains eux-mêmes. C'est l'un des sites archéologiques les plus impressionnants de Grande-Bretagne: il y a le buste en bronze de la divinité présidée Sulis Minerva; le fronton du temple avec sa grande tête sculptée de Gorgone à la barbe de serpent; et, bien sûr, la source sacrée, qui bouillonne constamment et, par temps froid, brume l’air avec sa vapeur frisée.

Si vous creusez à Bath, il y a des chances que vous finissiez par appeler les archéologues.

Les thermes romains sont finalement tombés en désuétude au moment où l'administration romaine a officiellement rompu ses liens avec sa province la plus au nord-ouest en AD 410. À l'époque médiévale, une légende sur les origines de Bath s'est développée autour du mythique roi Bladud. L'histoire raconte que Bladud a quitté la cour de son père à cause de sa lèpre et est devenu un porc. Un jour, il a vu ses truies se plonger dans l'eau de source chaude, alors lui aussi s'est baigné et a trouvé sa lèpre guérie. De retour chez lui, il a retrouvé ses droits royaux. Il construirait plus tard Bath sur le site du trou de chasse de ses cochons. «Prendre les eaux» est devenu un engouement en Grande-Bretagne au Xème siècle, et les architectes-développeurs spéculatifs tels que le partenariat père-fils de John Wood the Elder et John Wood the Younger ont rapidement étendu Bath à la ville élégante et touristique que nous connaissons maintenant .

Aujourd'hui, les thermes romains - avec l'architecture géorgienne immaculée de Bath, immortalisée dans les romans de Jane Austen - sont la raison pour laquelle les visiteurs viennent. Bien que la ville historique ait été classée au patrimoine mondial de l'UNESCO par 1987, divers architectes lui ont donné une touche moderne au cours de la dernière décennie. La structure en verre et en acier de Nicholas Grimshaw complète le Thermae Bath Spa et l'extension en céramique et en cube de verre d'Eric Parry à l'élégant Holburne Museum, qui abrite une collection exquise d'objets d'art et de décoration européens. Bath a eu un air de fusty dans le passé - un léger trouble à ce sujet. Cela fait partie de son charme, bien sûr. Mais l’arrivée de Gainsborough et quelques ouvertures d’hôtels récentes, ainsi que d’une poignée de cuisiniers sérieux dans la région, ont contribué à éclairer la situation.

The Gainsborough tire son nom du peintre anglais Thomas Gainsborough, qui a déménagé à Bath à 1759 pour chercher des commandes auprès des clients fortunés qui fréquentaient la ville thermale. C'est le seul hôtel de la ville à avoir des eaux chaudes directement dans la ville. (Trois des suites de l'hôtel disposent d'une salle de bains avec un robinet supplémentaire pour filtrer les eaux thermales directement dans votre baignoire privée.) Les principales attractions du spa sont les différentes piscines, mais aussi le sauna infrarouge, le massage malais ou l'aqua Cours de yoga.

Après avoir profité des activités sybarites de la Rome antique, mon ami et moi avons visité le nouveau Pulteney n ° 15, récemment ouvert, qui est un endroit populaire pour le thé de l'après-midi. Trois maisons de ville géorgiennes ont été transformées en un hôtel éclectique et rempli d’art. C'est un nouveau genre de luxe pour Bath: pas la formalité chintzy des hôtels anglais à l'ancienne, mais une sensation plus fraîche et plus moderne. Cette ambiance fraîche se retrouve également au Canary Gin Bar, situé à proximité, qui abrite la Bath Gin Co., une distillerie locale établie à 2014. Les cocktails sont mélangés à la liqueur maison et à un nombre ahurissant d'invités dont les vertus sont discutées avec enthousiasme par les jeunes mixologistes. C'est loin du boozer anglais standard.

À gauche: la piscine principale du Gainsborough Bath Spa, où les eaux célèbres de la ville coulent directement dans l'hôtel. À droite: les anciens thermes romains. Ben Mostyn

À environ sept kilomètres de la ville, niché dans les collines de Somerset, le Pig Near Bath est un magnifique manoir du Xème siècle qui se présente comme un restaurant avec des chambres. Ne laissez pas l’atmosphère décontractée - bois empilé à l’entrée à côté d’une collection de puits - vous tromper. La cuisine est ambitieuse: ils visent à tout approvisionner dans les miles 18. En fait, une bonne partie de la nourriture provient de beaucoup moins loin, car on cultive beaucoup dans son propre jardin: nous avons fouillé les serres, admiré les cages de fruits et les rangées de bettes et de poireaux, et regardé les cerfs ; certains fourniraient plus tard de la venaison pour le menu du dîner.

Bath est généralement visité pour ses plaisirs urbains, mais le paysage environnant mérite d'être exploré.

Le lendemain matin, nous nous sommes promenés dans le jardin et avons vu le personnel de la cuisine récolter des feuilles et des légumes pour plus tard; personne ne nous a fait pincer des brins de menthe pour faire une infusion. Juste au coin du fumoir de poisson, nous avons rendu visite aux poules qui avaient fourni les œufs pour notre petit-déjeuner. Un reniflement agréable derrière certaines serres a annoncé la présence des porcs pour lesquels le lieu est nommé.

Le petit déjeuner était une fortification nécessaire pour notre prochaine promenade de 10-mile. Bath est typiquement visitée pour ses plaisirs urbains, mais le paysage entourant la ville mérite d’être exploré, avec ses charmants villages, ses maisons historiques et ses étranges monuments, tels que le groupe de cercles de pierre néolithiques sur lesquels nous sommes tombés au bord du petit hameau de Stanton Drew. Malgré la grandeur et l'ampleur des cercles, nous étions les seuls visiteurs à les admirer. L'architecte John Wood the Elder était également fasciné par ces mystérieux mégalithes. Au Xème siècle, il les étudia (en ignorant les avertissements des locaux, qui prétendaient superstitieusement que quiconque les approcherait serait «frappé sur place»). Wood a théorisé que le roi Bladud avait établi les pierres comme une carte des étoiles selon un principe qu'il enseignait au philosophe grec Pythagore, qui à son tour s'en servit comme base pour son célèbre système d'astronomie. Bizarre que les spéculations de Wood aient pu être, je leur en suis reconnaissant: la forme circulaire du monument lui aurait donné l’idée de construire le cirque à Bath - le premier cirque en urbanisme anglais, antérieur à Oxford Circus et Piccadilly à Londres. Cirque - qui, avec le Royal Crescent, est la plus célèbre des merveilles architecturales de Bath.

Le potager qui alimente la cuisine de l'hôtel et du restaurant Pig Near Bath. Ben Mostyn

Nos efforts nous ont amenés au Pony & Trap, un pub voisin. Il a une étoile Michelin, mais pas un sourcil a été soulevé quand nous sommes entrés dans la boue et tard pour notre réservation. Comme un nombre croissant de chefs de la région, Josh Eggleton (formé en Californie au French Laundry), âgé de 13 ans, aime mettre en valeur la générosité locale, travaille avec les fermes communautaires voisines pour produire des produits et utilise le tir directement dans la vallée. . Nous sommes allés pour le poisson, profitant d'un saumon poché lentement et d'un filet de barbue grillé. Après le repas, lorsque nos tentatives de trouver un taxi ont échoué, le personnel s’est mis en devoir de téléphoner au cochon pour envoyer une équipe de secours (en quelques minutes, un charmant jeune homme dans un Land Rover est arrivé). Comme l'a dit le directeur adjoint de Pony & Trap, «la vallée est un petit endroit». La région est peut-être petite, mais elle est certainement devenue plus sophistiquée.