Histoire D'Oman

L'épiphanie de Discovery Channel s'est produite à la fin de mon voyage et, comme dans les fables, seulement après que j'ai cessé de m'attendre à beaucoup. Cela s'est produit sur l'eau dans le golfe d'Oman, la mer turquoise dans laquelle Sinbad le marin a fait une fois ses sept voyages fantastiques. C'est arrivé à peu près au moment où j'ai décidé que j'avais fini avec Oman.

À ce moment-là, j'avais visité le célèbre souk de Mascate, la capitale d'Oman, et retrouvé ses allées modestes et ses allées assombries de morceaux de corail brut et d'argent, pas aussi enchanteurs que la grotte d'Aladin. J'avais aussi vu les vastes formations de sable qui ondulaient à jamais, peut-être trop pour toujours, comme je ne suis pas le premier à l'avoir observé.

Des voyageurs comme l'Anglais indomptable Wilfred Thesiger ont fait remarquer que ce paysage est parmi les moins accueillants, rampant de scorpions et de brigands (à l'époque et maintenant), brûlant de jour, froid comme Mars la nuit et sans aucune valeur évidente. des associations romantiques impliquées par le titre que Thesiger a donné à son compte du lieu: Sables Arabe.

Du point de vue marketing Sables Arabe a un anneau inestimable, évoquant le hokum orientaliste qui s'est avéré si précieux pour TE Lawrence et également au début de Hollywood. Les générations de lecteurs qui ont gardé le volume de Thesiger en version imprimée doivent avoir été attirées pour les mêmes raisons que celles qui poussaient autrefois les cinéphiles à renverser Valentino. Le cheik: desert-plus-camel-plus-dark-eyed-arabs égale boffo box-office.

Ou du moins la recette a fonctionné de cette façon dans le temps lointain avant la guerre d'Al-Qaïda sur les infidèles. Il est instructif d'envisager - à une époque où nos politiciens peuvent faire des nouvelles mondiales en s'opposant au port de foulards - qu'il y a eu un jour où, pour les Occidentaux, l'Arabe était une sorte d'idéal érotique.

Alors, que se passe-t-il si la plupart des arabes de cinéma venaient du Bronx ou du Nebraska et étaient remplis de Natural No. 2 de Max Factor? a tenté ce que les Blancs n'avaient jamais fait auparavant - l'exploration complète du vaste et sinistre quartier vide de Camelback - est beaucoup moins romantique et moins beau en personne. Pour être honnête, beaucoup de choses ressemblent à une mine de gravier.

Mais ne mentionnez pas cela aux hordes de voyageurs internationaux qui affluent maintenant dans un pays qui, il y a deux ans, ne pouvait guère afficher de diplômes de politique étrangère.

"Tu vas à Omaha?" un ami surpris s'est exclamé quand j'ai mentionné mon itinéraire.

"Oman," répondis-je.

"Oh, Jordan", dit-elle, rassurée. "J'entends que Petra est très gentille."

"Eh bien, presque," dis-je, et je le laissai là.

On peut difficilement le reprocher de ne pas connaître un pays qui apparaît sur les cartes en grande partie comme un appendice vacant à l'immensité de l'Arabie Saoudite, une dent de cartographie faisant saillie dans le golfe d'Oman. Pourtant, l’avant-garde du voyage international est tombée subitement sur ce non-lieu, jadis protectorat britannique connu principalement comme un avant-poste endormi de pêcheurs, de marchands d’argent et d’encens, et de marchands de marchandises illégales. Aussi peu recommandable que cela puisse paraître, la réputation d’Oman en tant que nœud de la contrebande mondiale a des dimensions historiques; Dans les siècles passés, la capitale, Mascate (aujourd'hui Masqat), constituait un arrêt majeur sur la route du commerce des esclaves. C'est à Mascate que des cargaisons humaines ont été expédiées à partir de Zanzibar, l'île d'Afrique de l'Est au nom romantique et à la réputation insipide, propriété d'Oman depuis longtemps.

On peut encore voir des vaisseaux légers qui, pendant des centaines d'années, ont coupé les vecteurs océaniques du monde arabe vers le plus grand, autour du port de Mascate. La plupart se trouvent dans une partie du port que chaque chauffeur de taxi suggère de visiter pour son potentiel d’instantané. Les grands yachts à moteur sont maintenant plus fréquents le long du littoral; ils parcourent les plages de sucre immaculées, les falaises en nid d’abeille et les bassins rocheux qui se transforment, au moment même où j’écris, en stations qui se dressent comme des mirages étincelants. Ou faut-il dire Mirages, capitale M, en l'honneur de l'hôtel de Las Vegas qui semble être le paradigme architectural de cette partie du monde?

Ces lieux scintillent sur le littoral, les fantasmes de développeurs regorgent de villages de golf bien entretenus et de chemins de fer bordés de palmiers et d'hôtels cinq étoiles avec piscines à débordement et héliports.

Il convient de souligner que nombre des voyageurs que j'ai rencontrés à Oman étaient des locaux, de riches Saoudiens attirés de l'autre côté de la frontière par les interprétations libérales du sultanat sur la loi islamique; les riches irakiens, koweïtiens et autres de toute la région étaient moins enclins qu’ils ne le pouvaient à endurer les nuisances et les préjugés que les musulmans rencontrent en occident; riches Egyptiens et Jordaniens à la recherche d'un avant-poste de sérénité dans la partie la plus instable du monde.

Mon inconscience initiale à cet afflux m'avait plongé dans l'hypothèse que les logements seraient faciles à trouver. Ce fut ma première erreur. Bien qu'il existe un certain nombre de bons hôtels à Mascate, il n'y a vraiment qu'un seul endroit où séjourner, ou alors j'ai été conseillé à plusieurs reprises par des connaissances. Entrer dans le Chedi exigeait un ami qui se trouvait être un membre collatéral de la famille royale du Koweït. Peu importe que je voyage à la fin de la haute saison, alors que les températures diurnes avaient déjà commencé à dépasser les degrés 100. Le Chedi était emballé. Et c'est ainsi que se sont déroulés le Al Bustan Palace, plus agité, et le tout nouveau complexe hôtelier Barr Al Jissah Resort & Spa du groupe Shangri-La, et tous les autres bons hôtels de la région.

Si, au début, cela m'a effrayé, il était plus facile de comprendre une fois que j'avais considéré les difficultés que présentaient certaines autres destinations récemment favorisées par les voyageurs occidentaux cherchant à échapper au froid. Pour beaucoup de personnes, la Thaïlande et le Sri Lanka sont encore trop difficiles, même trois ans après le tsunami. D’autres personnes sont à juste titre rebelles par les avertissements du Département d’Etat pour alerter systématiquement les cellules terroristes clandestines liées à l’Indonésie. Il y a ceux, parmi eux, qui évitent les Caraïbes en partie parce qu'ils s'ennuient des marchands de coquillages, des boissons à base de parasol et du fait que le fait marquant de nombreuses vacances antillaises est la perspective d'avoir les cheveux en corne.

Alors qu'il faut plus de temps pour se rendre de New York à Oman que pour livrer un bébé en moyenne, le vol au départ de Londres ou de Paris est à peine huit heures. Et le gain est génial, si vous y arrivez bientôt. Adjectifs comme magnifique et prodigieux à peine exagérer la beauté de la côte d'Oman - en particulier, une partie de celle-ci au sud de la capitale.

Là, Shangri-La a récemment obtenu la permission du gouvernement pour exploser et creuser un tunnel de falaises escarpées et ériger une station dont le design vaguement kitsch est sauvé par un cadre presque magique. Bien que j'étais logé au Chedi, je me suis réveillé tôt un matin et, suite à la suggestion d'un ami, j'ai pris un taxi le long de la côte jusqu'au complexe hôtelier Barr Al Jissah de Shangri-La. Bluffant devant les gardes de sécurité, je traversai le hall en marbre, la piscine et le canal voisin, mon but étant une bande de sable blanc talc entre deux points qui encadrent la station comme des parenthèses rocheuses.

Je suis monté sur une plate-forme en pierre qui a été truquée pour ressembler à un bateau, a plongé dans l'eau turquoise et a nagé jusqu'à la rive opposée. Pendant que je me dirigeais vers la base d’une falaise en nid d’abeille, des bancs de poissons aux couleurs de clowns se sont éloignés de mes traits; J'ai utilisé une ligne de parasols pour m'aligner sur le rivage. Après une demi-heure, je me suis garé sur le sable puis au soleil pour me sécher. Il m'a fallu du temps avant que je remarque les traces ventilées à côté de moi, causées par ce que je pensais qu'une tortue de mer débarquait pour pondre des œufs.

Lorsque j'ai suivi les traces dans une caverne, j'ai découvert que la cache de la tortue avait déjà été jalonnée et signalée par les employés de l'hôtel. Autour de lui, il y avait le genre de corde que l'on trouve à l'extérieur des clubs chauds. La vue a été bien accueillie par un voyageur récemment venu de Dubaï, une terre sinistre composée d’îles artificielles et de pistes de ski en intérieur et de vagues générées par des machines, où Mère Nature se tient dans la bataille entre l’homme et l’environnement.

Comme dans certaines des stations balnéaires florissantes de Dubaï, certains éléments du Barr Al Jissah convoquent un centre Epcot au Moyen-Orient. Il y a trois centres hôteliers accueillant diverses clientèles (entreprises, familles, ultra-élites), un groupe de restaurants thématiques et un personnel multinational qui, typique du secteur des services dans les États du Golfe, ne comprend presque personne d'Oman. Ce phénomène que j'ai rencontré initialement en tant que reporter au Koweït lors de l'opération Desert Storm, la première guerre du Golfe. Les Koweïtiens, que j’ai trouvés à l’époque, sont servis mais ne servent pas, et la région n’a pas beaucoup changé entre 41 et 43.

Dans la station de Shangri-La, et aussi dans le Chedi, les serveuses sont birmanes, les masseuses indonésiennes. Les chefs sont européens, les garçons de piscine sont indiens. Je le sais, il y a des raisons pratiques et culturelles: l'enseignement secondaire n'est arrivé au sultanat d'Oman qu'il y a trois décennies, lorsque le souverain actuel, le sultan Qaboos, a renversé son père, Sa'id bin Taimur, lors d'un coup d'Etat. .

Au cours de la première moitié du XIIe siècle, Oman était interdit aux étrangers et, encore récemment, 20, encore connu sous le nom de Muscat et d'Oman, avait peu de routes ou d'écoles et une monnaie en argent dur pour une impératrice autrichienne. mort plus de deux siècles auparavant.

On trouve encore ces talers de Marie-Thérèse au souk, polis et vendus aux côtés de morceaux résineux de l'encens qui sont brûlés partout dans de petits braseros et dont l'odeur, pour le chrétien élevé, peut déclencher une envie involontaire de génuflexion. Il y a différentes qualités, comme je l'ai appris lorsque je me suis retrouvé en train de marchander des sacs de petits cailloux d'encens blancs, non pas parce que j'avais l'intention de les utiliser chez moi, mais parce qu'il y avait peu d'autres souvenirs régionaux.

Je remarque cela uniquement parce que le monde semble moins défini ces jours-ci par la variété que par une similitude matérielle lamentable. De plus en plus, les raisons qui poussent certains d’entre nous à quitter leur domicile semblent disparaître. Ces terres exotiques de la fantaisie d'enfance deviennent rapidement des limbos internationaux, les formes de lieux singulières et vives beaucoup plus difficiles à distinguer du papier peint de la culture mondialisée. Je ne me souvenais pas que ce n'était pas toujours une chose indésirable quand j'avais besoin d'argent pour continuer à marchander au souk et que je faisais quelques pas à l'extérieur pour en obtenir à un guichet automatique. Pourtant, la vérité est que l'on ne passe pas des heures 16 aux pieds de 37,000 dans une boîte en aluminium à travers les nuages ​​sans le désir inné de ressentir l'inattendu. J'ai gardé cela à l'esprit un jour, un chauffeur que j'avais embauché le long d'une route immaculée coupée à travers des kilomètres de néant gris de cailloux et puis brusquement tiré sur une route défoncée près du village d'Al Mintirib.

Là, un panneau indiquait le chemin vers les sables de Wahiba et là aussi commençait un paysage de David Lean de montagnes de sable fantastiques, principalement de couleur rose-orange mais aussi par endroits un faon et un rose tacheté et où les ombres couvraient les dunes. un brun profond et enveloppant. Les dunes de Wahiba s'étendent sur des milliers de kilomètres carrés; On dit que les nomades bédouins les habitent, subsistant sur quoi, je n'en ai aucune idée.

En lisant Thesiger, on apprend à comprendre que la stérilité des déserts est trompeuse: le vide beau et inhospitalier est un voile. Les choses y vivent: des créatures qui se camouflent contre les couleurs du désert, évitent la lumière brutale de la journée et n'apparaissent dans leurs multitudes viles ou toxiques que la nuit. Pourtant, nous n'avons rien vu au-delà d'un campement de bergers débraillés, une collection de hangars en carton ondulé construits autour d'un puits de tube vital.

Cela n'avait pas d'importance. Nous allions en balade, ce qui est la vraie raison pour laquelle la plupart des gens se déplacent aussi loin. En activant le quatre roues motrices sur son SUV, le pilote a quitté la piste principale et a commencé à gravir le premier d'une série de dunes de monstres à ce qui semblait être un terrain dangereux. Les gens sont morts en le faisant, ou alors on peut supposer que l'injonction délicate de Lonely Planet de sauter la zone si elle n'est pas accompagnée d'un guide expérimenté et bien approvisionnée en eau et en nourriture. Les véhicules se retournent. Les voitures s’embourbent dans le sable. Leurs occupants se retrouvent probablement morts et morts et ressemblent à ces piles d'os blanchies que j'associe aux dessins animés de Yosemite Sam.

Comme le guide l’avertit, «quelques incidents tragiques au fil des ans» n’ont en aucun cas dissuadé le conducteur, qui a passé les deux heures suivantes à tester les limites de la gravité et de la gravité. Son jeu consistait à atteindre le sommet de certaines dunes de 300 et à tirer le moteur vers le bord, conduisant à ce qui semblait être un espace pur.

La physique de la conduite des dunes dépasse ma compréhension. Mais je peux vous dire qu’après la première chute, lorsque la voiture s’est dirigée vers la crête d’une dune, elle a basculé brusquement en descente et que son poids s’est stabilisé sur l’essieu arrière, elle a dérapé à grande vitesse sur le sable fin. la plupart de ces après-midi de montagnes russes dans un état de peur proche et hystérique.

C'était amusant pendant un moment, bien que ce ne soit peut-être pas aussi amusant pour moi que pour le conducteur, qui a pris une joie sadique dans mon silence et a glissé joyeusement une bande de musique house américaine au retour à Mascate. «J’ai été DJ à Mombasa», at-il souri, alors que je me rappelais de faire preuve de plus de diligence dans la vérification des informations d’identité avant de me lancer dans des voitures d’étrangers.

Il est arrivé que la désorientation de l'après-midi devienne une sorte de leitmotiv pour le voyage et peut-être aussi une métaphore de tous les voyages dans les pays de insh'allah. L'essence philosophique du fatalisme profondément enraciné de l'islam découle de la croyance que Dieu est assis dans le siège du conducteur et que l'un d'eux n'est que pour la course cosmique. Cela, autant que le sentiment de séquestration chic que j'ai vécu au Chedi, s'est avéré être la valeur du voyage pour moi. Aussi souvent que je me trouvais contrarié dans mes efforts pour donner un sens aux coutumes locales dérangeantes - les femmes, voilées ou non, sont presque totalement absentes de l'espace public - je devais aussi concéder que ce qui me troublait le plus était mes propres attentes.

C'est le dilemme du voyageur où que l'on aille; c'est de plus en plus le politicien. Pour tout ce que le sultan Qaboos a fait pour faire entrer son pays dans le 21e siècle - construire des dizaines d'écoles et de mosquées 2,000, introduire des élections parlementaires où les femmes se portent candidates - Oman est et reste à maints égards une terre antique. Même maintenant, les cartes routières sont étonnamment vierges, quelques autoroutes principales traversées par de faibles lignes pointillées qui, dans certains cas, indiquent des sentiers de chameaux utilisés depuis des millénaires. Certes, les nombreux forts de boue du pays, avec leurs murs trapus et leurs créneaux de Lego, ont été aménagés pour la consommation touristique, et la côte devient rapidement une autre variante régionale du Vegas-sur-Mer de Dubaï.

Pourtant, tout ce qu’il faut faire pour laisser le biblique moderne à Oman, c’est de voyager à l’intérieur des terres jusqu’à une oasis comme Wadi Bani Awf, descendre un chemin rocheux à travers des parcelles en terrasses et pénétrer dans une piscines de roche. Cet endroit dont je vous ai parlé faisait autrefois partie d'un fond océanique préhistorique et il a l'aspect lisse et plissé des géologies brunies par le vent et les mers anciennes. Un après-midi, j'ai loué une voiture pour me conduire à l'oued afin que je puisse descendre dans la gorge. C'était une journée brûlante, mais l'air sous les palmiers dattiers restait frais. La randonnée était loin d'être fatigante, ressemblant plus à une marche rapide, et j'étais la plupart du temps seule. Puis j'ai tourné un coin et je suis tombé sur un groupe de vacanciers se baignant, les poches d'air piégées sous leurs assiettes blanches, leur donnant l'apparence de blimps, de vessies ou de flotteurs lors du défilé du jour de Thanksgiving de Macy. L'impression d'antan qu'ils ont faite devait beaucoup à leur somptueuse barbe laineuse. Cela et le fait qu'ils portaient toujours leurs chaussures.

Pour la première fois lors de ma visite, j'ai pu, cette nuit-là, marquer une table au restaurant de la terrasse du Chedi et savourer un repas délicieux, bien que mémorable surtout parce qu'il était impossible de le distinguer de New York ou de Milan. Il y avait un bon bourgogne blanc sur la carte des vins et je l'ai commandé. Légèrement fatigué de la randonnée et légèrement bourdonné, j'ai dormi profondément cette nuit-là et je me suis levé de bonne heure pour une sortie que je n'avais pas planifiée pour la seule raison que je n'avais plus rien à faire.

En réalité, ce n’est que partiellement le cas puisque, à Oman, on trouve de nombreuses aventures - des excursions dans les oueds où l’on nage à travers des piscines semi-souterraines vers des réseaux de grottes immenses, des excursions vers des écloseries de tortues protégées. région dans le nord, les chameaux font des randonnées pour ceux qui sont assez idiots pour penser que le plaisir est parti pour le désert sur une machine à cracher les pieds plats. La plupart de ces sorties exigent plus qu’un minimum d’esprit de voyageur; Les distances sont longues dans ce pays trompeur, et il en coûte plus de temps pour faire l'expérience d'Oman que le moyen voyageur occidental ne peut se permettre.

J'ai donc réservé une de ces promenades idiotes qui promet des rencontres avec les dauphins, bien que ayant passé une partie de la vingtaine à naviguer sur des voiliers pour hommes riches, j'ai eu ma part de rencontres avec Flipper et ses semblables. La matinée était douce et avec une brume laiteuse. Mes compagnons sur le petit bateau de tourisme étaient trois jeunes femmes allemandes avec entre elles beaucoup de tatouages. Le capitaine semblait être à peine 20, ce qui ne m'a pas dérangé. Le matin, dans le golfe d’Oman, pour utiliser une expression indélicate, favorisée par les compagnons nautiques, plus plat que pisse sur un plateau.

Je m'attendais à ce que nous fassions un bout de chemin, nous retournions pendant un moment et nous tournions vers la maison, et c'est ce que nous avons fait, plus ou moins. C’est seulement dans un effort pour éviter de sonner comme Steve Irwin, toujours en vie et en train de jubiler "Crikey!" à la télévision - que les phrases qui suivent ne sont pas écrites entièrement en italique.

Nous avons vu des dauphins ce matin-là, bien sûr, plusieurs espèces et dans le manège de 10. Ils sautèrent et planèrent dans le sillage du bateau. Ils se sont rassemblés et ont tourné leurs yeux intelligents pour nous regarder chaque fois que le capitaine a arrêté le moteur. Un groupe de gros nez est apparu à une heure du port et a indiqué qu'ils étaient prêts pour une course. Le commandant de bord a compris le message, s'est étranglé et les a suivis dans les profondeurs. Brusquement, ils ont perdu tout intérêt pour le jeu et sont tombés de la vue, comme par un commandement mystérieux. Et ce n'est qu'alors que les baleines sont apparues.

Était-ce 20 minutes ou trois heures que nous avons passé à suivre la partie ludique de ce qui semblait être deux vaches et deux veaux?

Ce dont je me souviens de ce matin, c’est qu’ils gambadent, poussant du coude la proue du bateau, ce qui nous amène plus loin dans la mer avec des signaux qui ressemblaient à une variante de cétacé du look venu. Je me souviens aussi de la charge d'adrénaline qui a tendance à accompagner ces moments fugitifs lorsque le contact est établi avec un cousin mammifère, à travers ce que le critique John Berger a appelé un jour l'abîme infranchissable. Je me souviens, avec une clarté presque étrange, du jaune plat du soleil, des falaises couleur biscuit, du bleu gris scintillant des baleines, qui se sont mises à boire profondément l’air d’une très belle journée dans le golfe de Oman.

Guy Trebay est reporter au New York Times.