Cette Ville Équatorienne Est Plus Qu'Une Simple Escale Sur Votre Voyage Aux Îles Galápagos

Il y a eu un moment, le premier jour à Quito, où j'ai perdu la capacité de respirer. À 9,350, au-dessus du niveau de la mer, la capitale équatorienne est la plus haute du monde - une ville improbable où monter les escaliers peut placer une paire de poumons mal adaptée dans une poignée d’étau. Mais j'étais plus haut que ça. Après avoir traversé le bleu-noir du petit matin jusqu'à un terrain d'aviation herbeux à la périphérie de la ville, j'étais dans le cockpit d'un hélicoptère, en vol stationnaire quelques minutes à peine après que le soleil eut brisé l'horizon. du paysage que je commençais à haleter involontairement alors que le pilote se dirigeait vers un virage à 360.

À partir de l'étalement pastel de cette ville de 2.6 millions, un panorama primordial rappelait les simulations informatiques du big bang. Des mondes qui n'étaient pas censés coexister, du moins dans ma compréhension de l'ordre naturel, se sont répandus devant moi dans une harmonie invraisemblable. Les pics dentelés et déchiquetés des Andes se sont brouillés dans des bassins tropicaux luxuriants qui brillaient d'un vert presque néon. Les chèvres et les bovins broutaient les collines en cascade de terres agricoles qui se sont transformées en étendues lunaires inhospitalières. Il y avait des glaciers et des cascades, des gorges rocheuses et des hauts plateaux veloutés, des toundras et des forêts tropicales, tous surmontés de nuages ​​roses qui parcouraient la terre comme du coton tendu.

Et puis il y avait les volcans. Le vol d'une heure, une nouvelle excursion du Metropolitan Touring, la plus ancienne structure de voyage de l'Équateur, a suivi une partie de l'avenue des volcans - la chaîne de sommets majestueux au sud de Quito du XIIe siècle par l'explorateur allemand Alexander von Humboldt. Ils semblaient être partout, ces formations mystérieuses qui montaient des vallées de vert et d’or pour traverser les nuages ​​comme des brises de baleines. Le pilote a souligné la silhouette escarpée du Chimborazo, longue dormance, la plus haute montagne d'Equateur aux pieds de 19. Les autochtones en parlent avec respect et pour une bonne raison: en raison de son emplacement sur le renflement équatorial, le pic du Chimborazo est le point terrestre le plus éloigné du noyau terrestre (ainsi que le plus proche de la lune).

Le pilote a fait un virage serré et soudain, nous avons suivi une rivière en direction de Cotopaxi, une merveille solitaire juste à côté des pieds 20,000, l’un des plus hauts volcans actifs au monde. Nous nous sommes levés le long du visage enveloppé de glace de Cotopaxi pour survoler le sommet parfaitement conique. En regardant dans le cratère, j'ai ressenti une sensation viscérale qui est restée avec moi tout au long de mon séjour à Quito. J'étais là, techniquement toujours dans les limites d'une grande ville, mais consommé par l'impression troublante que je regardais directement l'âme de la planète.

Pour certains, l’Équateur est moins un pays qu’une idée du monde avant les pays - ou même avant l’humanité. Il est surtout connu pour ce que sont les quelques kilomètres de 600 au large de son littoral accidenté du Pacifique: les îles Galápagos, cet archipel riche en histoire qui contient l'une des plus fortes concentrations d'espèces endémiques de la planète. Beaucoup de voyageurs voient Quito comme une petite gare pour aller voir des tortues géantes et des iguanes roses. Alors que les capitales voisines telles que Lima et Bogotá sont devenues de plus en plus populaires, Quito est restée un peu un point d'interrogation. De mon tour d'hélicoptère à mes journées à errer dans les rues de la ville - et lors d'une excursion dans une forêt de nuages ​​qui fait encore partie du grand Quito -, j'ai trouvé une métropole dont l'intimité est en contradiction avec son étendue. C'est à la fois humble et sauvage, une ville qui accepte les pouvoirs de la nature plutôt que d'essayer de les surmonter. Il y a peu de destinations qui livrent encore le choc enivrant de la vraie découverte, mais il en est une.

De gauche à droite: le Cotopaxi, l'un des plus hauts volcans actifs au monde, vu d'un hélicoptère; une mère et un enfant quechuan dans le Centro Histórico de Quito. Peter Bohler

Je suis resté dans le Centro Histórico, un labyrinthe vallonné et incroyablement magnifique que 40 a désigné il y a plusieurs années comme la première ville du patrimoine mondial de l'UNESCO. Mon hôtel, Casa Gangotena, était un manoir néoclassique parfaitement conservé, typique de la région. Surplombant la Plaza San Francisco, l'une des principales places de la ville, il était doté de sols en marbre égyptien, d'un atrium rempli de fleurs et de chambres somptueuses à haut plafond.

Après l'enregistrement, j'ai parcouru le centre urbain délicieusement cacophoné. Des motos traversaient les rues ressemblant à des catacombes, évitant les chiens errants, les bus diesel et les camions rouillés remplis de poulets fraîchement abattus. Dans chaque recoin, quelqu'un vendait quelque chose: des fruits frais, des légumes, des œufs de caille, de la crème glacée, du porc braisé, des cobayes rôtis, du chocolat et plus de variétés de maïs et de céréales.

Même selon les normes latino-américaines, la densité des églises était étonnante; autour de chaque courbe, il semblait y avoir une autre façade gothique, une flèche baroque ou un dôme finement carrelé. Pendant un orage soudain - le climat de Quito change radicalement à l'heure, je me suis sans le savoir réfugié dans la plus célèbre église de la ville, la Iglesia de la Compañía de Jesús, connue sous le nom de La Compañía. C'est une métaphore appropriée pour une ville qui demande un peu de patience à apprécier: le modeste extérieur s'ouvre sur une salle voûtée entièrement peinte à la feuille d'or.

Affamé, je me suis aventuré vers San Roque, une des sections les plus anciennes du Centro Histórico. Il abrite le Mercado San Francisco, un bazar sans fioritures et à l'éclairage fluorescent qui fonctionne depuis 1897. Ici, des femmes indigènes en jupes brodées et des hommes portant des chapeaux de cow-boy faits à la main serrés entre des étals de fruits débordant de mangues, de fruits de la passion et de pommes à la crème. Les bouchers ont colporté les pieds de vache et diverses entrailles. Je me suis rendu à l'aire de restauration à l'arrière, probablement le meilleur endroit en ville pour déguster la cuisine traditionnelle de l'Équateur.

Un stand spécialisé dans les galettes de pommes de terre farcies appelées llapingachos. Un autre servi encerbollado, une soupe de poisson à l’oignon qui est un remède populaire contre la gueule de bois. Mais qu'en est-il de ce ragoût de chèvre qui mijote dans un chaudron ici, ou de ce plat de poulet et de plantain là-bas? Comme presque tout était inférieur à trois dollars (l’Équateur a utilisé le dollar américain depuis 2000, suite à une crise bancaire qui a détruit la valeur de son ancienne monnaie, le sucre), j’ai décidé de tout essayer, de tout laver avec un jus fabriqué à partir de tamarillo, une tarte aux Andes mieux connue sous le nom de tomate de árbolou "tomate de l'arbre".

De gauche à droite: Encebollado, ou soupe de poisson, au Mercado San Francisco du Centro Historic de Quito; Masques traditionnels en papier mâché équatorien à vendre à Quito. Peter Bohler

De retour à Casa Gangotena, juste avant le crépuscule, j'étais reconnaissant pour le répit de la bagarre: une recharge horizontale sur une literie succulente, un cocktail exquis à base de gin à la camomille et de jus de canne à sucre fermenté. Après avoir admiré le coucher de soleil depuis le toit-terrasse de l'hôtel, je me suis aventuré hors du centre historique de Quito pour dîner.

Naviguer dans la ville au-delà du Centro Histórico peut être une petite aventure. Bien que Quito soit devenu plus sûr, marcher dans la nuit est toujours mal vu, alors les rues prennent un tour légèrement désolé après la tombée de la nuit. Les taxis sont vraiment le seul moyen de se déplacer - au moins jusqu’à l’année prochaine, lorsque le système de métro 15-station sera ouvert. Le système de taxi, cependant, pourrait être qualifié de bizarre: les taxis jaunes sous licence sont indiscernables de leurs homologues contrefaits, qui facturent souvent deux fois plus. Heureusement, la ville est si abordable que se faire cligner des yeux, comme je l’ai fait, signifie se séparer de quelques dollars de plus.

De la fenêtre de mon taxi gitan, la décadence hispano-coloniale du Centro Histórico a fait place à ce que les habitants appellent «la ville moderne»: un réseau dense de tours en béton et de larges avenues éclairées par la faible lueur jaune des réverbères. Ma destination était Laboratorio, un restaurant situé dans un immeuble résidentiel aux abords de La Floresta, le quartier bohème de la ville. Laboratorio est, comme son nom l’indique, une sorte d’expérience, une pièce aux allures de béton et aux bancs de bois poli. Plutôt que de proposer un menu fixe ou même une expérience culinaire cohérente, il accueille des chefs de l’Équateur et d’ailleurs pour présenter leurs talents dans des restaurants éphémères ouverts quelques mois à la fois.

Laboratorio a été conçu par Camilo Kohn, un jeune Équatorien décontracté, féroce entrepreneurial. "La scène culinaire était un peu stagnante", m'a-t-il dit, expliquant comment il était venu pour ouvrir le site il y a trois ans après avoir fréquenté une école de cuisine aux Etats-Unis. "Les restaurants les plus chics étaient fondamentalement les mêmes que ceux qu'on pouvait trouver dans la rue, mais servis sur une nappe blanche pour dix fois le prix."

Kohn était le chef du premier pop-up de Laboratorio, Banh Mi, qui a présenté Quiteños aux joies du sandwich vietnamien. C'était un tel succès que Kohn l'a transformé en un restaurant autonome à proximité. Lorsque j'ai visité Laboratorio, Rodolfo Reynoso, un chef de Veracruz, au Mexique, était à la tête du dernier pop-up, MX.593, qui proposait un menu de classiques mexicains (adobo tacos au porc) avec un clin d'œil à la cuisine équatorienne moi à). Les margaritas sont venues dans des gobelets. Tout était délicieux, comme on peut le trouver dans tous les endroits branchés d’une grande ville mondiale.

"Nous essayons de récupérer notre patrimoine d'une nouvelle manière", m'a dit Kohn. "Les choses qui sont courantes ailleurs, comme l'utilisation d'ingrédients haut de gamme dans des environnements occasionnels, sont encore un peu étrangères ici. C'est excitant de pouvoir pousser ces tendances et introduire de nouvelles idées."

Le troisième matin en ville, j'ai été accueilli dans le hall de la Casa Gangotena par Klaus-Peter Fielsch, un grand et affable natif de Quito qui travaille pour le Metropolitan Touring. Il était venu m'emmener à Mashpi Lodge, un éco-hôtel haut de gamme situé dans la forêt de nuages, à la limite nord-ouest de la vaste commune de Quito, qui s'étend loin du centre-ville. Les quatre heures de route ont traversé le même terrain que j'avais vu quelques jours plus haut. Comme nous avons suivi les routes de montagne vertigineuses le long de la colonne vertébrale des Andes, les arbres à feuilles caduques ont été remplacés par des palmiers imposants et l'air frais et croustillant est devenu marécageux.

De gauche à droite: vue du couvert forestier du téléphérique de Mashpi Lodge, Dragonfly; une chambre d'hôtes à Mashpi, une station écologique dans la forêt de nuages ​​du nord de l'Équateur. Peter Bohler

"Et pourtant, techniquement parlant, nous voyageons maintenant d’été en hiver!" Fielsch a ri en passant devant la Ciudad Mitad del Mundo, où un monument vaguement brutaliste sur la ligne équatoriale marque le centre du monde. (Construit avant la technologie GPS, il est techniquement à quelques degrés de la marque.) Les routes pavées ont rapidement cédé la place à la saleté. Soudain, Fielsch a arrêté la camionnette. "Regardez!" dit-il dans un murmure crié. Un serpent écarlate se glissait hors de la route dans la forêt. "Gardez à l'esprit que vous êtes toujours à Quito", me dit-il.

Arriver à Mashpi était une expérience en elle-même, la route boueuse et bruyante s'ouvrant sur une structure élégante aux angles vifs et aux parois de verre qui auraient pu être évacuées des collines d'Hollywood. L'hôtel a été développé par Roque Sevilla, l'ancien maire de Quito, soucieux de la conservation, sur un site 3,200-acre précédemment détenu par une compagnie forestière. Il se trouve dans l'une des régions les plus riches en biodiversité du monde, la forêt tropicale Chocó, qui serpente du Panama à la Colombie et au nord de l'Équateur. Depuis son ouverture il y a six ans, Mashpi a joué un rôle essentiel dans la visibilité de la partie continentale de l'Équateur. "Ce ne sera jamais une économie de taille Galapágos - rien ne le fera", me dit Fielsch. "Mais de plus en plus, nous avons des visiteurs qui veulent faire les deux."

Mashpi ne privilégie pas le luxe: il y a un spa de jour, un bar avec des baies vitrées donnant sur la végétation prodigieuse à l'extérieur et un restaurant de classe mondiale spécialisé dans les prises d'invention des produits de base équatoriens que j'avais goûtés quelques jours auparavant au Mercado San Francisco. Avoir un camp de base si somptueux à partir duquel explorer les merveilles de la forêt a rendu les trois jours suivants un flou sublime. Retourner au lodge après de longues journées passées à traîner dans des bottes de caoutchouc ne vieillissait jamais: la serviette chaude attendait à la porte, la douche chaude dans la chambre minimaliste, le lit souple sur lequel je tombais la nuit dans un sommeil profond, l'expérience du réveil au chant des nombreuses espèces d'oiseaux qui peuplent la forêt.

Un matin, je me suis assis hypnotisé sur un banc dans le jardin des colibris, regardant des centaines d'oiseaux se balancer, leurs ailes irisées clignotant comme des feux de Bengale dans la brume. Plus tard, j'ai fait une randonnée qui a culminé avec une trempette revitalisante dans une cascade. Lors d'une autre randonnée, j'ai découvert une famille de toucans qui se disputaient des plantains. À la tombée de la nuit, des guides ont conduit les invités à faire des promenades autour du parc, leur montrant la faune dans les rayons de leurs lampes de poche. J'ai vu des grenouilles au néon, une tarentule, un iguane et un serpent de vigne couleur citron reposant sur une feuille de fougère stéroïdienne.

De gauche à droite: Une grenouille en verre émeraude, une espèce indigène des Andes, aperçue lors d'une randonnée nocturne à la loge de Mashpi; La cascade de guérison, le point final d'une randonnée populaire au départ du lodge, au pied des Andes équatoriennes. Peter Bohler

Après avoir appris à connaître la forêt depuis le sol, j'ai passé ma dernière matinée à Mashpi en la voyant d'en haut, à bord du Dragonfly, un téléphérique en plein air récemment lancé sur le lodge. Bien que achevé lors de la construction de l’hôtel, son ouverture a été retardée pendant des années en raison de querelles bureaucratiques. L'expérience était une version à plus basse altitude du trajet en hélicoptère - une chance d'observer le paysage primitif de l'Équateur du point de vue d'un ptérodactyle.

En errant dans les rues de Quito plus tôt dans la semaine, j'avais remarqué les nombreux petits magasins consacrés à la «médecine ancestrale», fréquentés par Quiteños pour acheter des potions et subir des traitements de guérison. J'avais été trop intimidé pour entrer, mais après mon séjour dans la forêt, je me suis senti plus acclimaté à l'étrange fusion de la ville entre les mondes civilisés et naturels. Donc, lors de mon dernier jour en ville, je me suis arrêté pour une évaluation de mon âme.

La guérisseuse qui dirigeait la boutique, une femme sage avec un sourire radieux, me regarda de haut en bas avant de déclarer que j'avais une "énergie sombre" qui nécessitait une purge. Sans entrer dans les détails, il suffit de dire que son diagnostic correspond à celui de mon thérapeute. Elle m'a conduit dans un coin qui aurait pu être une chambre d'interrogatoire - des murs en béton, une ampoule exposée suspendue à une corde - et m'a dit de me déshabiller.

En me frottant la peau avec un mystérieux paquet d'herbes et de fleurs, tout mon corps a commencé à me démanger. L'ingrédient principal, il s'est avéré, était l'ortie. En montrant la constellation de petites bosses qui s’éclatent dans mes bras, j’ai exprimé mon inquiétude dans mon espagnol pidgin. Elle était imperturbable. "Bueno!" dit-elle, expliquant, du mieux que je pouvais déchiffrer, que c'était l'énergie sombre qui montait à la surface.

Si oui, il y en avait beaucoup. Au moment où je me suis habillée, tout mon corps était un welt continu du cou et j'avais l'impression d'être en feu. En marchant d'un air hébété, je commençais à m'inquiéter du fait que mon désir de savourer l'authenticité de Quito allait finir par un choc anaphylactique. Mais environ une heure plus tard, les marques étaient parties, comme l'avait promis le guérisseur. Quant à l'énergie noire? Pour le reste de la journée, et bien avant ma dernière nuit en ville, je me suis retrouvé baigné dans un calme rare.

Comment visiter l'Equateur, de Quito à la forêt nuageuse

Donnez-vous environ une semaine, divisée à parts égales entre la ville et la nature sauvage, qui peut facilement être combinée avec une deuxième semaine aux îles Galápagos. La plupart des restaurants et autres commerces de Quito sont fermés le dimanche (et certains le lundi), alors planifiez en conséquence.

S'y rendre

American et Delta ont des vols directs entre Miami et Atlanta vers l'aéroport international Mariscal Sucre, qui a ouvert ses portes à 2013, juste à l'extérieur de Quito.

Opérateur & Hébergement

Metropolitan Touring: La plus ancienne entreprise de voyage de l'Équateur a mis en place mon itinéraire fantastique, qui comprend sa dernière offre, un vol en hélicoptère sur la célèbre avenue des volcans en Équateur. La société possède également les deux hôtels où j'ai séjourné: Casa Gangotena (double de $ 450), un manoir néoclassique reconverti dans le centre historique de Quito et le Mashpi Lodge (double de $ 1,098), un bastion du luxe moderniste dans la forêt de nuages ​​à quelques heures de là. Mashpi peut organiser des transferts depuis et vers le centre de Quito.

Manger et boire

Banh Mi: La première destination de la ville pour les plats du sud-est asiatique et les cocktails bien faits. entrées $ 9– $ 16.

Brassage Bandido: Un lieu branché dans le quartier de La Tola du Centro Histórico, qui sert de la bière artisanale, de la pizza artisanale et du kombucha à la pression.

Dios No Muere: Un café tentaculaire réparti sur trois étages d'un ancien monastère où vous pourrez trouver des plats équatoriens et des classiques cajuns. entrées $ 5– $ 10.

Laboratoire: Dans cet endroit chic de La Floresta, différents chefs présentent leurs talents dans des résidences de plusieurs mois.entrées $ 12– $ 14.

Mercado San Francisco: Le plus ancien marché de Quito est le meilleur endroit pour déguster une cuisine traditionnelle équatorienne. Coin de Rocafuerte et Chimborazo.