Randonnée Dans La Nature Sauvage De L'Alaska

Le pilote observa les nuages ​​alors qu'il se dirigeait vers le bout du lac Hood, la base de l'hydravion qui longe l'aéroport international d'Anchorage. Nous espérions arriver à Redoubt Bay Lodge, un petit refuge au bord d’un vaste désert de roches et de glace appelé les montagnes Chigmit, mais au-dessus de nous, le faible ciel couvert s’épaississait. C'était un de ces moments en Alaska: si nous hésitions, nous pourrions être coincés à Anchorage jusqu'à ce que le temps se dégage, et il n'y avait pas de temps pour le faire.

Les nuages ​​passaient, jaunes et déchirés. Au-dessus de la tête, un faible morceau de bleu est apparu. Le pilote a tiré le moteur, et l'avion s'est assis sur ses hanches, puis a sauté dans les airs. Nous avons traversé les nuages ​​vaporeux et remonté dans le ciel. L'horizon était bordé de volcans enneigés.

Mon épouse, Sandra, et moi-même avons entamé un voyage qui devait être la première étape d'un voyage d'été d'une journée 10 dans certaines des destinations les plus emblématiques de l'État. En posant nos plans, nous avions coché toutes les caractéristiques de l’itinéraire classique de l’Alaska: le pavillon de stationnement; observation du grizzli et autres animaux sauvages; la pêche au saumon; un voyage ferroviaire pittoresque; une randonnée dans l'arrière-pays Denali National Park; un vol autour de la plus haute montagne du continent; et puis, pour terminer, une séance de mise hors tension dans un complexe de luxe des montagnes de Chugach. Aux jours 10, nous ne pouvions pas voir tout l'Alaska, ni même une fraction modeste (plus de deux fois la taille du Texas). Mais nous aurions un avant-goût de ce qu’elle a à offrir, une liste d’expériences que vous ne pouvez trouver nulle part ailleurs dans le pays. Ce serait une brève et intense immersion dans l'univers alternatif qui est l'état 49th de l'Amérique.

Nous avons dérivé le long de la rivière, regardant les aigles à tête blanche nous regarder de leurs dortoirs d'épinette. Cinquante minutes plus tard, nous survolions un lac bleu vif cerné par un amphithéâtre de collines émeraude accidentées. Au loin, les doigts des innombrables glaciers descendaient sur les flancs des montagnes noires et escarpées. L'hydravion descendit, s'installa sur le lac et se dirigea vers un petit quai. En nous approchant, nous avons pu distinguer un groupe de bâtiments en rondins dans la forêt environnante. Nous étions arrivés à Redoubt Bay.

Les pavillons aériens sont la clé de l'expérience de l'Alaska. Généralement assez modestes, elles ne sont jamais remplies d’excès de luxe, elles sont avant tout éloignées, de sorte qu’au moment où vous vous y rendrez, vous vous retrouverez dans une vaste étendue sauvage. Bon nombre des meilleures loges de l'Alaska étaient à l'origine des revendications de propriété familiale dans les 50 et 60, alors que le gouvernement donnait des terres à quiconque voulait en tirer parti et y vivre. Redoubt Bay Lodge occupe un terrain de cinq acres à la dérive au milieu des acres 170,000 désignées comme zone d'habitat essentiel de la baie Redoubt, une réserve gérée par l'État qui, grâce en partie à des coulées massives de saumon, est épaisse d'ours.

L'observation des ours était ce que nous recherchions. Notre guide, un jeune homme attachant nommé Drew Hamilton, nous a conduit du quai à hydravion le long d'un chemin à travers le sous-bois dense jusqu'à notre cabine. «Vous vous trouvez sur un sentier majeur pour les ours», a-t-il déclaré en arrivant aux marches. «Si tu en vois un, tiens-toi debout. Dis: "Hé, ours!" et agitez vos mains.

Sandra semblait mal à l'aise.

«L’important est que, si vous en voyez un, ne courez pas.

La cabine était petite mais agréable, avec un poêle en fonte et une vue sur le lac. Cela ne semblait pas particulièrement à l'épreuve des ours. Quand vint le moment d'aller dîner, je fendis la porte et me tordis le cou. «C'est comme être dans un zoo», a déclaré Sandra. «Sauf que nous sommes dans les cages et que les animaux errent.

Pas pour la première ou la dernière fois, nous avons été forcés de faire face au potentiel de létalité bien connu de l'Alaska. L’État a été considéré comme une terre d’événements fatals dans de tels films et livres. Grizzly Man, The Edge, et Dans la natureet en vérité, le représentant n'est pas exactement sans fondement. Le bureau du tourisme de l'État a eu du mal à projeter une image plus ensoleillée. Il y a quelques années, ils ont mis de côté l'un de leurs slogans, Alaska B4UDie, sans doute se rendre compte qu'il y avait des nuances légèrement morbides.

Les journées d'été sont longues dans la région subarctique et il faisait encore jour quand nous sommes retournés au pavillon principal et que nous nous sommes installés pour dîner. Kirsten Dixon, qui possède la propriété avec son mari, Carl, est une célébrité culinaire en Alaska, et elle a fait de grands progrès en élevant le niveau de la cuisine sauvage. Alors que des ingrédients exotiques doivent être transportés par avion, il y a une quantité incroyable de produits frais à portée de main, allant du saumon et du flétan aux baies et aux fougères à tête de violon, que Dixon récolte régulièrement. Pour le dîner, nous avons eu un filet de saumon poêlé à feu vif et fini avec un glaçage balsamique. Elle était délicieusement préparée et a également été le premier des innombrables plats de saumon que nous allions manger pendant notre voyage.

Pour tous les discours des ours, nous n'en avions pas encore vu. Le lendemain, Sandra et moi avons traversé le lac avec Hamilton jusqu'à Wolverine Cove, un endroit où un ruisseau se jette dans une crique peu profonde. Alors que je restais immobile dans mon kayak, une vaste école de saumon rouge a tournoyé sous moi, le dos des poissons parcourant l'eau si fort que je pouvais pratiquement les traverser. Trois ours bruns, appelés grizzlies, traînaient sur le rivage à environ 50, une femelle adulte avec deux adolescents. Un ours noir plus petit apparut sur la colline au-dessus d'eux et observa prudemment. Hamilton nous a dit que c'est l'une des rares régions du monde où les ours bruns et noirs interagissent régulièrement.

GIFLER! Un saumon de deux pieds de long a sauté hors de l'eau à quelques mètres de distance. Les jeunes ours bruns se sont échappés dans la baie, rôdant avec leur museau dans l'eau, plongeant et éclaboussant après le saumon à nageoires de la flotte. Leurs efforts les ont rapprochés suffisamment pour que leurs éclaboussures aient secoué mon kayak. Mais ils n'ont pas eu de chance avec le poisson. "Ils s'amusent juste", a déclaré Hamilton. «Lorsque les saumons commenceront à sortir du lac et à remonter dans le cours d'eau, ils seront beaucoup plus faciles à attraper pour les ours.»

Au cours des jours suivants, nous avons lancé le saumon sockeye, visité une cascade et pris un canot à réaction pour remonter une rivière peu profonde recouverte de gravier, puis nous sommes descendus pour observer les aigles à tête blanche. Le dernier après-midi de notre séjour, j'étais assis sur le pont de la loge principale, examinant la côte lointaine à la recherche d'ours. Je pensais en avoir vu un dans un lit de roseaux, un point noir au milieu du beige. Juste à ce moment-là, il y eut un cliquetis et des cris derrière moi. Deux des cuisiniers de la loge frappaient des casseroles pour chasser un ours du porche de la cuisine. Je me suis retourné pour voir une traînée noire se frayer un chemin en direction de notre cabane et ensuite partir à travers les sous-bois.

Nous avons attrapé un autre hydravion à Anchorage en route vers Denali National Park, le joyau du tourisme en Alaska. Nous avons passé une centaine de bélugas sur la côte de l'inlet Cook, leur dos formant de longs ovales blancs en surface, puis disparaissant dans les eaux limoneuses.

Pour se rendre à Denali, nous devions faire face à une réalité cruelle du voyage en Alaska: la logistique. Dans un état immense avec peu de routes, aller de A à B peut exiger de la persévérance. Le parc lui-même est plus grand que le Massachusetts, avec seulement une seule route non pavée. Aucune voiture privée n'est autorisée, vous devez donc voyager en bus. Sur toute sa longueur, il n'y a aucun service, seulement une poignée de pavillons rustiques - le nôtre était finalement à sept heures. «Sept heures dans un bus»: les cinq mots les plus déchirants en anglais pour un voyageur.

Nous avons passé la nuit au Hôtel Captain Cook, une merveilleuse relique du 70 en plein essor - je m'attendais à moitié à ce que George Hamilton sorte de derrière les boiseries. Puis vers le nord, les heures 7 1 / 2 à bord du Chemin de fer de l'Alaska. Nous nous sommes assis sur l'une des voitures d'observation sur le pont supérieur, où la toiture de verre et les murs donnaient une vue imprenable sur les gorges étroites et les ruisseaux rapides, les vallées escarpées encadrées de montagnes escarpées.

Le lendemain matin, nous sommes montés à bord du bus scolaire converti qui nous emmènerait dans le parc. Tandis que nous roulions le long de la route de gravier, nous avons vu passer une large vallée de toundra avec la chaîne de l’Alaska qui s’élargissait et, à plusieurs kilomètres au loin, la grande plaque blanche du mont McKinley (également connu sous le nom de Denali). . Les passagers ont éclaté de joie. En raison du temps généralement imprévisible dans ces régions et de la grande distance de la montagne par rapport à l’entrée du parc, de nombreux visiteurs ne voient jamais la plus haute montagne d’Amérique du Nord. Donc, nous pourrions traverser cette inquiétude de notre liste.

Le High One - comme son nom l'indique de l'Athabascan - a rapidement été caché derrière des montagnes, alors que nous traversions une série de vallées fluviales pour franchir des zones de toundra aux vues dégagées, puis redescendre dans la vallée. forêt d'épicéa. En chemin, nous avons aperçu deux grizzlis, des mouflons de Dall, d'innombrables caribous, des lièvres d'Amérique et un loup solitaire. Bien que l'Alaska soit pleine de nature sauvage, son ampleur était incroyable. Denali est l'Alaska d'Alaska — Alaska Squared, pourrait-on dire.

At Camp Denali, nous sommes restés dans une cabane en rondins d'une pièce qui se trouvait sur une colline, assez près du pavillon principal pour le confort et assez pour l'intimité. Il y avait des rideaux en vichy, un grand lit en bois et des lampes à essence. Et là, à travers la fenêtre au-dessus du bureau, brillait le mont McKinley, aussi clair et lumineux que la lune. À travers une paire de jumelles, je regardais les nuages ​​fouetter les corniches et les falaises de glace du sommet. Les grimpeurs considèrent Denali comme l'une des montagnes les plus dangereuses du monde, combinant une altitude extrême et une latitude quasi arctique. Pour nous, ce serait tout simplement un traitement récurrent, comme l'observation des baleines lors d'une longue croisière.

Un matin, au petit-déjeuner, nous avons hoché la tête dans le coin du couple en face de nous, Henry et Kathy Huntington, de la petite ville d’Aigle River, près d’Anchorage. Il donnait une série de conférences à la loge sur les tribus du Grand Nord, où il se rendait fréquemment pour enregistrer les parcours folkloriques locaux.

Cette nuit-là, après une journée passée à marcher vigoureusement au sommet d'une crête à proximité de 1,800, Sandra et moi avons assisté au diaporama de Henry sur les Inuits du versant nord. Il a dit qu'il était souvent surpris par le sang-froid avec lequel les Inuits habitent dans leur environnement. «Une fois, dit-il, ils m'ont invité à un pique-nique sur une banquise où ils ont passé le temps à pêcher, à bavarder et à manger. Et j'ai continué à penser que ce floe pouvait se briser à tout moment et que nous aurions de gros problèmes. Mais ça ne les dérangeait pas du tout. Ils pensaient que si cela arrivait, ils s'en occuperaient. Ils vivent sur la glace depuis des milliers d’années.

Il n'y a pas que les Inuits - tous les Alaskiens semblent avoir une confiance intrépide dans le monde naturel, en se lançant dans des courses de motoneige 1,000-mile et en surfant dans les eaux glaciales de Turnagain Arm. Ils volent de petits avions avec des nombres inouïs - 1 dans 60 est un pilote - et ne pense pas à les atterrir sur les plages et les barres de sable.

En effet, le vol en brousse est essentiel au caractère alaskien. Il y a des quartiers entiers dans lesquels chaque arrière-cour a un petit quai avec un hydravion.

Ici, à Denali, la quintessence du vol à la brousse fait le tour de la montagne et, si le temps le permet, atterrit sur l'un des glaciers qui coule sur ses flancs. Le jour de notre vol s'est levé, hélas, couvert et pluvieux. Nous avons chargé Je suis devant, avec Sandra et trois autres passagers à l'arrière. Une fois que nous avons tous été bouclés, la queue semblait suspendue, alors le pilote, Aine Roberts, est sortie et a déplacé un sac à dos du compartiment arrière au siège avant. Beaucoup mieux

Roberts a décollé et a tourné l'avion vers Denali, dans l'espoir que les nuages ​​pourraient s'ouvrir et nous donner un itinéraire vers des altitudes plus ensoleillées. Au lieu de cela, le temps a empiré, et bientôt nous bourdonnions dans une bruine régulière. La visibilité était mauvaise et s’aggravait. Un pilote de brousse expérimenté (il avait survécu à cinq accidents) m'avait dit que la règle cardinale du vol de brousse ne devait jamais perdre de vue le terrain en dessous de vous. Cela semblait particulièrement important lorsque l'on montait dans un canyon escarpé et escarpé, comme nous le faisions.

"Le défi ici est la météo", m'a dit Roberts sur l'interphone. "Il est toujours en train de changer et de changer rapidement."

Elle s'est inclinée rapidement et a tiré un 180. Nous avons traversé une douche de pluie encore plus lourde, puis avons émergé au-dessus d’une vallée verdoyante et au soleil. Denali était sur la table, mais je m'en fichais. J'étais heureux de voler à basse altitude au-dessus de vallées et de sommets magnifiques, y compris une colline arrondie où une douzaine de mouflons de Dall ont survolé au passage.

De retour au mouillage, nous avons loué une voiture et avons conduit 40 au sud de la ville de Girdwood. Maintenant que nous avions survécu à Denali, il était temps de nous détendre.

Girdwood est la station balnéaire de Palm Springs of Anchorage, où l’élite de l’État, notamment l’ancien sénateur de l’Alaska, Ted Stevens, a construit des cabanes en rondins. La ville est également remarquable comme la maison de la Alyeska Resort, le seul hôtel de l'état auquel le mot luxueux peut être plausible être appliqué. Construit à grands frais par le conglomérat japonais Seibu peu avant que l'économie immobilière de ce pays ne s'effondre dans les 1990, il reste un monument du luxe postmoderne de l'Est et de l'Ouest. Une télécabine part de l'arrière de l'hôtel pour rejoindre la montagne de ski haut de gamme 2,500.

Sandra se dirigea pour un massage pendant que je prenais un long bain dans la baignoire, puis nous nous sommes réunis pour monter au sommet de la montagne Sept glaciers restaurant, une salle à manger formelle avec les meilleures vues dans l'état. Il est célèbre en Alaska pour célébrer un anniversaire ou poser la question, et les autres passagers de la télécabine, tous dans leur meilleure condition du dimanche, semblaient positivement émerveillés lorsque nous avons lévité au-dessus du fond de la vallée. Comme nous l'étions Le ciel se dégageait. Le soleil s'est répandu sur la neige dans les ravins et les boules. Nous nous sommes arrêtés au sommet et le chef de train a crié: «Faites attention quand vous quittez le tram: rappelez-vous que vous êtes au sommet d'une montagne. en alaska".

Nous sommes sortis sur la neige pour admirer la vue, avons évité un plongeon fatal et sommes entrés dans la salle à manger. Notre table semblait pendre précipitamment au-dessus de la vallée luxuriante, le Turnagain Arm ressemblant à un fjord scintillant de loin dans la lumière de la fin de l'été. Dans ce cadre raffiné, nous nous sommes sentis métaphoriquement et littéralement élevés au-dessus du drame et de la gravité de l’Alaska. En étudiant le menu, en essayant de choisir entre le filet de wapiti grillé au mesquite et le saumon d'Alaska grillé et fumé au mesquite, j'ai eu l'impression de flotter dans une bulle.

Et ce était une bulle - l'étreinte protectrice de la civilisation, un rappel du monde auquel nous reviendrions bientôt. Pour le moment, c'était étrange. Quelque chose d'inattendu nous est arrivé au cours de notre voyage: nous avions été exposés à une nouvelle perspective, la vision alaskienne de la réalité. Là-haut, la nature sauvage reste une force formidable, qui n’est pas sous le contrôle de l’homme. Vous devez abandonner l'idée que vous êtes le prédateur supérieur, que vous êtes responsable des choses. Si vous n'apprenez pas à traiter le monde naturel avec respect, vous serez réellement en danger. Mais si vous le faites, vous verrez le monde pour ce qu'il est: un endroit où les gens sont petits et ne comptent pas beaucoup. Vivant dans nos maisons et chevauchant des voitures et des avions dans le Lower 48, nous n'entrevoyons pas souvent cette vérité. Ici, vous le voyez tout le temps.

Le sentiment s'estompait, je le savais. Mais pour l'instant, alors que le soleil couchant touchait les sommets des montagnes, nous étions toujours dans cette mentalité de l'Alaska, cet état d'esprit 49th.

Quand doit-on aller

Le meilleur moment pour voyager est de fin juin à début septembre, quand il fait relativement chaud avec la lumière du jour abondante.

Comment s'y rendre et autour

L'ancrage est le point de départ le plus judicieux. de là, voyager entre des destinations signifie souvent prendre un ferry, un train ou un avion, ou les trois. Selon le voyage, il peut être judicieux de travailler avec l'un des pourvoyeurs suivants.

Voyages et tours opérateurs

Abercrombie & Kent En Alaska Family Holiday d'A & K, survolez le mont McKinley, voyagez Chemin de fer de l'Alaskaservice GoldStar, et rencontrer une équipe championne de traîneau à chiens. 800 / 554-7094; abercrombiekent.com; plusieurs dates; huit jours à partir de $ 6,995 par personne.

Mountain Travel Sobek L'excursion 40th-anniversaire de la pourvoirie comprend des visites guidées avec des experts de la faune d'Audubon Alaska autour de Teshekpuk, le plus grand lac de l'ouest de l'Arctique. 888 / 831-7526; mtsobek.com; plusieurs dates; 12 jours à partir de $ 4,595 par personne.

Prix discounts Hors des sentiers battus La vie animale - les lions de mer, les loutres, les baleines et les ours bruns - occupe une place centrale dans un voyage au sud-est de l'Alaska, qui comprend des visites à la réserve Chilkat Eagle et au parc national Glacier Bay. 800 / 445-2995; offthebeatenpath.com; plusieurs dates; sept jours à partir de $ 3,695 par personne.

Tauck World Discovery Rafting en eaux vives Denali National Park, et la traversée des fjords de Kenai constitue l’itinéraire sur les grandes vacances de Tauck en Alaska. 800 / 468-2825; tauck.com; plusieurs dates; 15 jours à partir de $ 5,640 par personne.

Transport

Chemin de fer de l'Alaska Un trajet de 71 / 2 d’Anchorage à Denali National Park. 800 / 544-0552; alaskarailroad.com.

Alaska State Ferry Pour des excursions le long de la côte 800 / 642-0066; ferryalaska.com.

Kantishna Air Services Camp Denali et autres gîtes. 907 / 683-1223; katair.com.

Vol de rouille Un serviceMouches à Redoubt Bay Lodge et d'autres camps. 800 / 544-2299 ou 907 / 243-1595; flyrusts.com.

Où rester

Prix discounts Alyeska Resort 1000 avenue Arlberg, Girdwood; 800 / 880-3880 ou 907 / 754-1111; alyeskaresort.com; double de $ 175.

Camp Denali Denali National Park; 907 / 683-2290; campdenali.com; double de $ 2,850, séjour de trois nuits.

Capitaine de l'hôtel cuisinier939 W. Fifth Ave., Anchorage; 800 / 843-1950 ou 907 / 276-6000; captaincook.com; double de $ 255.

Redoubt Bay Lodge 907 / 274-2710; withinthewild.com; double de $ 1,000, tout compris, y compris le transport en hydravion aller-retour d'Anchorage.

Où manger

Sept glaciers Au sommet du tramway aérien d'Alyeska; 907 / 754-2237; dîner pour deux $ 150.

Que faire

Denali National Park 907 / 683-2294; nps.gov/dena.